Арктический пояс. Арктика — край незаходящего солнца летом и затяжной зимней ночи, озаряемой сполохами — полярными сияниями; мир морозов, метелей, дрейфую­щих льдов, обширных ледников и арктиче­ских пустынь; климатическая провинция, оказывающая мощное погодообразующее влияние на умеренные широты. Но и в этом суровом поясе природа разнообразна, и здесь различаются две ландшафтные зо­ны: ледяная и арктической пу­стыни.

К ледяной зоне отно­сятся значительные части островов Земли Франца-Иосифа, Северной Земли, большая часть северного острова Новой Земли и не­которые мелкие островки арктических мо­рей (Ушакова, Шмидта, Беннетта и др.). А арктические пустыни в виде узкой каймы примыкают к северным окраинам тундр и занимают ничтожные лоскутки каменистой суши, на короткий срок освобождающиеся из-под снега. На материке полярно-пустын­ный ландшафт можно встретить лишь на севере Таймыра, остальные арктические пустыни — на северных островах.

Для обеих зон арктического пояса ха­рактерны долгая и лютая зима, до полуто­раста суток полярной ночи и почти столь­ко же суток полярного дня, но лишь ко­роткое холодное лето (всего 11—50 дней с температурой выше 0°, а средняя темпе­ратура самого теплого месяца не превышает +5°). Грунт за лето успевает оттаять лишь на глубину 0,25—0,5 м, реже до 1 м. Частые смены замерзания и оттаивания в течение короткого лета сильно его разру­шают: грунт растрескивается на много­угольники и создает особый полигональ­ный микрорельеф. «Полигоны» бывают пяти-, шести- и четырехугольные. На щеб­нистых участках по разделительным тре­щинам возникают валики из обломков по­роды; образуемые ими фигуры называются каменными многоугольниками.

С суровейшим климатом арктической пу­стыни мирится более 100 видов цветковых растений — полярный мак, снежный лю­тик, различные камнеломки, а также мхи и накипные лишайники. Некоторые расте­ния имеют ничтожные размеры, напри­мер карликовая ива и куропаточья трава достигают всего 2—3 см высоты.

Арктические пустыни обжиты немноги­ми видами животных — белыми медведями, песцами, леммингами; летом на скалах со­бираются на свои птичьи базары мириады пернатых: чистики, кайры, малые гагарки и многие другие.

Впрочем, даже в ледяной зоне поселяют­ся организмы: нередко поверхность ее сне­гов бывает красноватого цвета — так ее ок­рашивают колонии микроскопических во­дорослей.