Самая северная подзона — арктические тундры — отличается наибольшей скудо­стью растительного покрова из разрежен­ных мхов и лишайников, обилием оголен­ных пятен и полигональных образований, подобных описанным в арктических пу­стынях. Широко распространены пятни­стые тундры с оголенными от раститель­ности «медальонами».

Средняя подзона — мохово-лишайниковые тундры. Здесь господствуют зеленые мхи и кустистые лишайники; площадь медальонных пятен меньше; широко распростра­нены ягодные кустарнички. На сильнее за­болоченных участках встречаются так на­зываемые кочкарные тундры с кочками из отмерших куртин осок и пушицы.

Южная подзона — кустарниковые тунд­ры, царство карликовых березок, ив и ба­гульника, обширных ягельных пастбищ и плоскобугристых торфяников. В долинах рек начинают встречаться единичные де­ревца, на дренированных, поймах и скло­нах зеленеют луга.

Зона лесотундры — часть субарк­тического пояса, в которой ландшафты лесов и тундр так последовательно пере­межаются, что ее невозможно объявить подзоной ни тундры, ни таежной зоны. Пра­вильнее считать лесотундру самостоятель­ной зоной, хотя и промежуточной, переход­ной по своему характеру. Рощицы угне­тенных деревьев появляются прежде всего полосками по речным долинам — по ме­стам, которые лучше всего дренированы, т. е. лишены избытка влаги, мешающего древесной растительности. Помогает дере­вьям и микроклимат долин, несколько со­гретых реками, текущими с юга.

Все деревца (березы, ели, лиственницы) словно недоразвитые: уродливо искривлен­ные, пригнутые, низкорослые. У одного из произрастающих здесь видов березы даже официальное название — береза извилистая. У многих деревьев однобокие, словно об­глоданные ветром, «флаговые» кроны. А вот целая роща странных елей с двухъярусны­ми кронами — ниже верхней кроны почки были выжжены стригущими ветрами — по­зёмкой, и остался голый ствол, а нижняя крона, подобная юбочке, уцелела у самого основания дерева под защитой снежного покрова.

Вечная мерзлота и связанная с ней забо­лоченность грунта не дают корням де­ревьев расти в глубину и им приходится пошире распластываться в.поверхностных горизонтах почвы. Такие корневые пьеде­сталы помогают деревьям сохранять устой­чивость при сильных ветрах.

Местами в лесотундре встречаются уча­стки редколесий и заросли стланика. Осо­бенно широко и те и другие распростра­нены в Восточной Сибири и на Крайнем Северо-Востоке. Некоторые исследователи считают даже более правильным выделять восточносибирские редколесья в особую зону — тундролесий.

Наибольшей ширины — нескольких сот километров — настоящая лесотундровая зона (без тундролесий) достигает в Запад­ной Сибири. К западу она суживается до 100—200 км, а восточнее и на крайнем за­паде (на Кольском полуострове) — до 20— 80 км. Южная граница лесотундры обычно совпадает со средними изотермами июля 12—14°. Но главным фактором, препятству­ющим продвижению леса на север, здесь, как и в тундре, служат ветры, а кое-где также и каменистый субстрат.

Лесные и тундровые участки чередуются в этой зоне не только в пространстве. В хо­де истории они также не раз сменяли друг друга. При потеплениях лес наступал на тундру, при похолоданиях уступал ей за­воеванные территории.