Леса — кормильцы человека и животных, дарящие им орехи, ягоды, грибы, съедоб­ные побеги, травы и лишайники. На каж­дом гектаре южных лесов зоны в среднем сосредоточено более 250 тонн древесной расти­тельной массы, а ежегодный ее прирост составляет 5,5—6 тонн с 1 га. В средней части зоны эти цифры незначительно уменьша­ются (соответственно до 220 и 5 тонн), а на севере — существенно (до 90 и 1,5 тонн на 1 га)

Леса — могучие фабрики кислорода, здрав­ницы и места отдыха. Наконец, они ресурс культуры и науки, они украшение ланд­шафта, источники радости и здоровья, вдохновители мастеров слова и кисти...

В лесной зоне даже на не очень плодо­родных почвах, бедных перегноем, при должной агротехнике мо­жет процветать интенсивное сельское хо­зяйство. Здесь на полях вызревают рожь и лен-долгунец, овощи, картофель, с юга сю­да продвигаются пшеница и кукуруза. На лесную зону приходится очень много пого­ловья крупного рогатого скота в нашей стране. Важно здесь также свиноводство, а в Сибири — оленеводство. В зоне еще не­мало неподнятой целины — неосушенных болот, нераскорчеванных мелколесий, за­брошенных пустошей.

Зона лесов в нашей стране громадна и неоднородна. Даже с первого взгляда за­метно различие между тайгой — хвойными лесами ее севера — и лиственными лесами юга. На стыке тех и других выделяется переходная полоса смешанных лесов. Но и в самой тайге можно видеть немалые раз­личия: скудные редколесья и мохово-лишайниковые леса севера с их чисто хвой­ным древостоем становятся все богаче и сложнее к югу, где мхи сменяются трава­ми, в нижних ярусах появляется кустар­никовый подлесок, усиливается примесь мелколиственных пород; еще южнее де­ревья становятся крупнее, древостой гуще. сложнее флористический состав и ярусность леса.

Во всей лесной зоне прослеживается шесть подзон: редколесья, северная, сред­няя и южная тайга, смешанные и лист­венные леса. Первые четыре подзоны не­редко объединяются в самостоятельную зо­ну тайги.

Не менее существенны различия и меж­ду природой разных секторов лесной зоны. Это результат прежде всего неравной уда­ленности от периферийных источников увлажнения и нарастания континентальности климата в глубь суши. Влажный, ове­янный испарениями и теплом Атлантики запад, как и не менее влажный тихоокеанский восток, — царство темнохвойной (еловой и пихтовой) тайги, а на более теп­лом юге — пышных широколиственных ле­сов из дуба, липы, клена, вяза... Восток же зоны (кроме самого дальнего) с его конти­нентальным климатом, вечной мерзлотой и более ограниченным увлажнением — мир светлохвойных лесов, преимущественно ли­ственничных. Летом они светлы своей неж­но-зеленой хвоей, а осенью и зимой трудноотличимы от листопадных лиственных: хвоя лиственницы — листвень с холодами желтеет, а на зиму опадает, как и листва.