В сибирской тайге подчас не менее энергично, чем в тундре, выражены и рельефо-образующие процессы, связанные с мерз­лотой, — наледи, бугры пучения и т. п. Во внемерзлотных же районах господствуют чисто эрозионные и наносные формы, свя­занные с деятельностью рек.

Структура наших хвойных лесов обычно проста. Часто они образованы лишь одним ярусом древостоя, под которым расстила­ются ковры мхов, редкие травы, например кислица, и полукустарнички — брусника, черника. По преобладанию тех или иных растений под лесным пологом различают­ся и главные типы ельников и сосновых бо­ров — беломошники, зеленомошники, долгомошники, кисличники, черничники, брусничники. В южных типах тайги выявляется второй ярус из подчиненных мелколист­венных деревьев — берез и осин. Отдель­ные массивы этих деревьев среди тайги имеют, как правило, вторичный характер: они возникали на вырубках и гарях — на освещенных местах, временно недоступ­ных для тенелюбивых елей и пихт. Долж­но смениться целое поколение леса, пока под пологом берез и осин подрастут новые пихты и ели, способные в дальнейшем вновь занять прежнее место, вытеснив мел­колиственных соперников своей тенью. На месте сведенных лесов как в поймах, так и на суходолах развиваются сочные луга, ценные и как пастбища, и как сенокосные угодья.

Основные черты нашей тайги определя­ются прежде всего пятью важнейшими хвойными деревьями. Три из них — ель, сосна и лиственница — господствуют на обширных участках зоны, два — пихта и сибирский кедр — имеют подчиненное зна­чение и придают отдельным частям тай­ги лишь дополнительные оттенки. Каж­дый из названных родов деревьев пред­ставлен разными видами, только сибир­ский кедр — это не самостоятельный род, а лишь один из видов сосны.

Ель и пихта — главные породы угрюмой и сумрачной темнохвойной тайги, которая преобладает в более увлажненных обла­стях зоны, преимущественно в ее западных частях и на влажных наветренных скло­нах.

Ель довольно капризна. Имен широкую, но не глубокую систему корней, она зави­сит от приповерхностных запасов влаги и очень неустойчива — ее легко валит ве­тер, к тому же она подвержена массовой гибели при низовых пожарах. Ель ценна своей древесиной — это строительный мате­риал, сырье для поделок, для получения бумаги и целлюлозы. В стране известно 10 дикорастущих видов елей (европейская, сибирская, аянская, корейская и другие). Древесина пихты (их у нас 9 видов) ме­нее ценна, чем у ели. Это дерево очень красиво и могло бы украшать города и парки, но оно требовательно к чистоте воз­духа и не выносит дыма и фабричных га­зов.

Вторая после ели хозяйка таежных ле­сов — сосна. Она любит свет, не образует густых тенистых рощ и совсем не привере­длива — растет и на песках, и на камени­стых пустошах, способна мириться с боло­тами. На болотах сосна развивает поверх­ностные корни, а на песчаном или каме­нистом грунте еще и мощный стержневой корень; это делает сосну устойчивой при ветрах и придает ей выносливость при ни­зовых пожарах.

Сосновые боры с их ароматным смоли­стым воздухом и медно-розоватыми отсве­тами стволов — одно из лучших украше­ний русской природы, благодатные места для климатических здравниц. Сосна верно и разносторонне служит хозяйству — это телеграфные столбы и шпалы, мебель и крепежный лес в шахтах, лесохимическое сырье для получения скипидара и канифо­ли, дегтя и смол, для выжигания древес­ного угля...

Родной брат сосны — сибирский кедр и похож на обыкновенную сосну, и во мно­гом от нее отличается. Кора у него не крас­новатая, а скорее серебристо-серая. Шишки крупнее, а семена — кедровые орехи — и вовсе не похожи на сосновые с их крылыш­ками-летучками. Пышнее сосновой и хвоя кедра: вместо двух хвоинок в каждом пучке их у него по пяти. Еще одно важное отли­чие от сосны: кедр тенелюбив и нередко бывает обитателем темнохвойной тайги.

Древесина его хороша для изготовления мебели и карандашей, для отделки зданий. Гектар хорошей кедровой тайги дает от 30 до 100 кг вкусных маслянистых орехов. Пятый сочлен русской тайги — листвен­ница — хвойное и вместе с тем не вечно­зеленое дерево, ибо свою нежную хвою-листвень сбрасывает на зиму. Морозостой­кость лиственницы поразительна: ведь жи­вет она даже в районах полюсов холода Сибири. К тому же лиственница засухоустойчива, узость хвоинок предохраняет ее и от излишнего испарения. На мерзлых грунтах, оттаивающих всего на полметра и нередко лежащих прямо на ископаемых льдах, это дерево способно давать поверх­ностные корни, но там, где мерзлоты нет, оно укореняется глубоко и хорошо выпол­няет ветрозащитную и водоохранную роль, поэтому его полезно применять в искус­ственных лесонасаждениях. Кроны лиственниц ажурные, словно на­полненные светом, построены почти го­ризонтальными, как перекладины лестни­цы, ветвями. Поэтому лиственничная тайга светлая и ее называют светлохвойной. Лиственница светолюбива сама и светопро­ницаема для подлеска — под ее пологом много кустарников, трав и цветов, птиц и пчел...

Красота лиственниц давно сделала их украшением аллей и парков. Но главное достоинство этого дерева — в свойствах его древесины, твердой, плотной, почти не под­дающейся гниению в воде и в грунте. Она идет на сооружение причалов и мостов, плотин и колодезных срубов, из нее дела­ют шпалы и телеграфные столбы. Она же дает целлюлозу, спирт, дубильные и кра­сящие вещества, при подсочке — терпен­тин, а листвень — эфирное масло. К сожалению, древесина лиственницы тонет при сплаве, и поэтому массивы лиственничной тайги, удаленные от сухопутных транспорт­ных артерий, используются все еще мало. В диком виде в стране растет 11 видов лиственницы, главные из них — сибирская и даурская.

Хорошо приспособлены к жизни в тайге ее животные. Среди копытных как символ тайги на первом месте должен быть упо­мянут лось, или, как его называют на Севере, сохатый. В прошлом в тайге широко встречался и северный олень, теперь со­хранившийся главным образом в редколесь­ях и на болотных массивах. Характерны для тайги хищники — волк, рысь, росома­ха, бурый медведь, проводящий, как и бар­сук, долгую зиму в спячке. Драгоценные пушные хищники — соболь, куница, горно­стай; много меха приносит лисица. Огром­ные количества пушнины дают грызуны, прежде всего белка, бурундук, заяц-беляк. На тайгу у нас приходится 100% промысла соболя, 90% колонка, 85% белки, 50% гор­ностая.

Типичны таежные птицы — мохноногий сыч, ястребиная сова, глухарь, рябчик, раз­личные дятлы, кукша, кедровки, клест. Неисчислимы таежные насекомые. Сибир­скому кедру и сосне вредят кедровый и сосновый шелкопряды, лиственнице—лист­венничная уховертка. Южную часть полосы лесов в западной половине страны и на Дальнем Востоке со­ставляют подзоны смешанных и листвен­ных лесов.