Полупустынная зона представ­ляет собой подобно лесотундре и лесостепи ландшафтную зону переходного типа меж­ду степями и пустынями. В стране она про­тягивается от Прикаспийской низменности до озера Зайсан.

Здесь мало осадков: на западе — 300, на востоке — 150 мм в год, а испаряться мог­ло бы в 4—7 раз больше. Каждому квад­ратному сантиметру территории за год до­стается 120 ккал солнечного тепла, но в де­кабре радиационный баланс отрицателен, так как климат в наших полупустынях континентальный—годовая амплитуда тем­ператур достигает 80°, а суточная 20°. Су­хое и жаркое лето сочетается с очень хо­лодной зимой.

Растительный покров разрежен и ску­ден. Растительность здесь на редкость чут­ко реагирует на микрорельеф и связанную с ним чуть большую или чуть меньшую близость грунтовых вод. Именно поэтому для полупустынь столь характерна мозаичность растительного, а с ним и почвенного покрова, в котором с закономерной пестро­той чередуются опустыненные и остепненные участки.

Органическое вещество, поступающее в почву при отмирании редких чахлых рас­тений, быстро минерализуется. Малое ко­личество перегноя (2—4%) делает почвы светлыми (светло-каштановыми, бурыми), к югу все сильнее засоленными, так как в результате сильного испарения почвенные растворы выносят соли из глубинных го­ризонтов к поверхности. Отсюда широкое распространение солонцов и солончаков.

Для полупустынной зоны типичны со­лонцы. Их чрезвычайно размельченный грунт набухает в редкие влажные перио­ды. а в сухое время резко высыхает, уплот­няется и растрескивается на столбчатые глыбы. Под столбчатым солонцовым гори­зонтом плотность почвы меньше — здесь сосредоточиваются гипс, углекислый каль­ций и поваренная соль. Когда содержание солей в поверхностном слое превышает 1%, тогда почвы называются солончаками.

Почвам засоленного ряда свойственны сложные и последовательные процессы рас­соления. С увеличением увлажнения со­лончаки могут переходить в солонцы и, на­конец, в солоди. Растения в полупустыне невысоки. В степных участках это дерновидные зла­ки — типчак, житняк, ковыля, в пустын­ных — полукустарники с мощными корня­ми. приспособленные к жизни на засоленных почвах при недостатке влаги. На ме­нее солонцовых участках растет белая по­лынь. Лучше переносят засоленность чер­ная полынь, биюргун, кокпек, камфоросма, прутняк — они в совокупности так и назы­ваются солонцовыми растениями. Встреча­ются здесь и кустарники, например карагана.

За год растительная масса дает 4—8 т органического вещества на 1 га — это вдвое меньше, чем в степях. Весной здесь цветут некоторые коротко-живущие растения — эфемеры, но по срав­нению со степями запада их развитие тут сильно ограничено холодными веснами с нередкими возвратами сибирских холодов.

У животного мира полупустынь нет сво­его особого лица. В нем естественно пере­межаются степные и пустынные формы; среди степных — лучше приспособленные к сухости, а среди пустынных — к холоду. Очень размножились антилопы сайгаки.