Несметны грызуны. Их роющая деятель­ность существенно влияет на микрорель­еф и на рассоление почв, а с ним и на остепнение растительного покрова. На сусликовинах понижается горизонт вскипа­ния, увеличивается мощность надсолонцового горизонта и вес растительной массы, возникают ковыльные и пырейньвэ сооб­щества. Но вреда от грызунов больше, чем пользы: они истребители степного траво­стоя и пожиратели зерна. Ведется борьба с грызунами — переносчиками инфекций, прежде всего чумы.

Рек в полупустынях почти нет, а озера, как правило, соленые. Нередко засолены грунтовые воды, пресными же остаются преимущественно линзы воды в песках.

Полупустыни прежде всего хорошие пастбища. Здесь отлично нагуливают вес и овцы, и крупный рогатый скот, пасутся лошади и верблюды. Земледелие на непо­ливных (богарных) землях возможно толь­ко по более влажным лощинам, а на остальной территории приходится приме­нять искусственное орошение.

Зоны пустынь. Полагалось бы за­кончить характеристику умеренного пояса описанием его последней, самой южной зоны — умеренно пустынной, а затем об­рисовать общие черты субтропического по­яса и лишь после этого перейти к описа­нию субтропических пустынь. Но у обеих пустынных зон — умеренной и субтропи­ческой — множество общих признаков, что делает удобным и целесообразным охарак­теризовать обе зоны сразу.

Само название этих зон — «пустыни» зву­чит довольно безрадостно, напоминая ,о скудости, однообразии, запустении. Нет ничего ошибочнее такого толкования. На­блюдательным людям легко убедиться, что пустыни не только не скудны, но, напротив, по-своему богаты; вместо однообразия нас встречает здесь поразительное разно­образие форм и красок как в живой, так и в мертвой природе, п всем этим много­образием управляет весьма сложный и стройный «механизм» причинных связей, взаимообусловленностей и взаимодействий.

Часто думают, что пустыня — это преж­де всего пески. И это представление в корне ошибочно. На обширных площадях простираются более скудные глинистые, лёссовые и каменистые пусты­ни. Если горы поднимаются среди пустынь, горные пустыни занимают нижний этаж в многоярусной системе высотных поясов. Впрочем, встречаются исключения — на Во­сточном Памире известны даже высокогор­ные пустыни.

Главная причина самого существования пустынь — это, конечно, климат, и прежде всего малое количество влаги.при весьма высокой испаряемости. Такое сочетание связано с положением пустынных зон в затропическом поясе общей циркуляции атмосферы нашей планеты и о удаленно­стью от океанических источников влаги. Первая причина важнее второй. Свойствен­ные затропическим широтам нисходящие токи способны удалить от насыщения во­дяной пар и в достаточно влажном возду­хе. Нагревание воздуха при опускании препятствует конденсации влаги. Вот по­чему, например, земли, подступающие к са­мой воде Каспия, остаются пустынями и целое море неспособно напоить их своими испарениями.

Вместе с тем общее количество влаги, поступающей в Евразию с Атлантики, все же убывает в глубь континента. Поэтому не случайно наши пустыни сосредоточи­лись только в глубинных частях суши — преимущественно в Средней Азии, отчасти в европейском Прикаспии и Восточном За­кавказье.