В XV—XVII вв. на Руси велись писцо­вые книги, затем с XVIII в. до 1856 г. про­водились «ревизии», т. е. проверки преды­дущего учета. То и другое имело целью выявить численность населения, подлежа­щего обложению натуральными и денеж­ными податями,— численность крепостных; поэтому необлагаемая часть жителей не учитывалась или учитывалась менее тща­тельно. Первая «ревизия», проведенная в 1722 г., учла 16 млн. жителей; последняя, десятая, предшествовавшая отмене крепо­стного права, — 59,3 млн. жителей. Таким образом, за полтора столетия население увеличилось в 4 раза. Однако следует иметь в виду, что границы Российской импе­рии за это время существенно раздви­нулись.

С другой стороны, интересно отметить, что до начала XVIII в. потребовались дол­гие 6—7 столетий, чтобы произошло удво­ение населения. Такой низкий темп его прироста (впрочем, не более низкий, чем в большинстве других стран в этот же пе­риод) определялся слабым развитием про­изводительных сил, разорительными война­ми, набегами кочевников, а также особенно высокой смертностью во время частых эпи­демий и катастрофических неурожаев.

Прирост населения резко увеличился в XVIII в. За одно это столетие произошло удвоение числа российских жителей, а на протяжении XIX в. население страны по­чти утроилось. Это был период, когда уро­вень рождаемости в тогда еще аграрной России был намного выше, чем в западно­европейских странах, а смертность стала заметно снижаться в связи с ростом произ­водительных сил и некоторым подъемом культуры.

Судить о дальнейшей динамике населе­ния нашей страны на протяжении истек­ших двух третей XX в. на основании про­стого сопоставления лишь его численности было бы неправомерно. Во-первых, за это время мировые войны дважды вырывали из жизни по многу миллионов людей. Ведь только так называемые прямые потери на­шей страны в первую мировую войну сре­ди призванных в армию составили почти 2 млн. человек. Прямые потери в Великую Отечественную войну, включая и потери среди гражданского населения, превысили 20 млн. Если же учесть и косвенные поте­ри — повышенную смертность и «недобор рождений», то специальные расчеты пока­зывают, что за годы Великой Отечествен­ной войны людской ущерб в нашей стране был близок к 50 млн. человек.

Во-вторых, сама структура населения царской России существенно раз­личается. Например совершенно иным ста­ло соотношение сельского и городского на­селения, изменилась доля различных воз­растных групп и т. д.

Одна и та же общая масса населения, в составе которого в одном случае в силу высокой рождаемости и одновременно вы­сокой смертности велика доля детских воз­растов, а в другом — преобладающая часть родившихся благополучно доживает до возраста трудоспособности и затем десятки лет успешно работает, разумеется, пред­ставляет собой с точки зрения развития общества совершенно разные величины. Точно так же разный образовательный уровень, разная производственная подготовка придают одной и той же численности на­селения (даже если возрастная структура сходна) различное народнохозяйственное значение.