Поселки городского типа — этот новый, неизвестный в старой России тип городских поселений во многих случаях начинает процесс градообразований. Их появление связано, как правило, с вовлечением в хозяйственный оборот различных природных ресурсов, а иногда и с началом транспортного строительства.

Широкий размах этих видов хозяйственной деятельности порождает у нас все новые и новые поселки городского типа; многие из них затем перерастают в города; длительное время доля сосредоточенного в них предвоенных пятилеток, когда страна форсировала развитие угольно-металлургических баз, более половины новых городов выросло на основе угольной, металлургической, а также химической, лесной промышленности.

Тогда возникли Новокузнецк, Магнитогорск и десятки других городов, без которых ныне трудно представить себе облик нашей страны. В послевоенный период рост новых городов все больше и больше связывается со строительством крупнейших гидравлических и тепловых электрических станций, с развитием машиностроения, нефтяной, химической и горнорудной промышленности. Ангарск и Волжский, Нурек и Рустави, Мирный и Братск, Новополоцк — городского населения устойчиво сохраня­лась на уровне 17% горожан страны. Прав­да, перепись населения 1970 г. показала ее снижение до 14,5%. что связано с сокращением (в связи с возросшей механиза­цией) занятости и добывающей промыш­ленности — основной «поселкообразующей» отрасли.

Самую массовую группу городов — свыше 1,7 тыс. — образуют малые и сред­ние городские поселения, имеющие до 100 тыс. жителей; подавляющее число из них — свыше 1,5 тыс. — имеет население до 50 тыс. человек. Они преимущественно исполняют роль первичных организацион­но-хозяйственных центров сельскохозяйст­венных районов страны. Такие города часто имеют за плечами большую историю. И даже если их дореволюционный про­изводственный профиль не усложнился, в них заметно изменились надстроечные функции — административно-политические, научные, культурные, курортно-оздоровительные. Большой концентрацией таких малых городов — местных центров отлича­ются Прибалтика, западные районы Ук­раины, отчасти Белоруссия; они гирлянда­ми тянутся вдоль издавна обжитых бере­гов Волги, Оки, Днепра, Припяти, а также вдоль старых трактов и совпавших с ними железных дорог, которые расходятся от Мо­сквы в сторону Санкт-Петербурга, Бреста, Архан­гельска, Казани. Подоб­ные же цепочки тянутся вдоль Транссибирской железной дороги, по предгорьям Средней Азии, огибают с юга и севера Кав­казские горы и т. п.

Экономическая акти­визация малых городов — дело огромной важности, так как именно в этих городах часто проходит первый этап приобщения сельского населения к городской экономи­ке, культуре и быту.