Укрупнение городских поселений в нашей стране стало генеральной тенден­цией их развития и важным фактором общего экономического и культурного про­гресса. Дело в том, что в больших городах открываются оптимальные возможности для развития многих важнейших отраслей производства, производственно-экспериментальной деятельности, наиболее передовых видов транспорта, а также для деятельно­сти в сфере науки, информации и управ­ления. Наконец, именно в них создаются наиболее благоприятные условия для куль­турно-бытового обслуживания населения. Большие города обладают, как правило, необходимым потенциалом и для того, что­бы стать центрами освоения значительных тяготеющих к ним территорий с относи­тельно более слабым развитием городской жизни. На огромных пространствах на­шей Родины они выступают проводниками передовых достижений производства, на­уки и культуры.

Возглавляют сеть городских поселений страны крупнейшие города с числом жите­лей свыше 500 тыс. человек. Им принад­лежит роль «столиц» крупных регионов страны. Без преувеличения можно утверж­дать, что развитие крупнейших городов, на долю которых приходится свыше четверти город­ского населения, отражает и рост всего народнохозяйственного потенциала страны, и сдвиги в его размещении.

Перепись 1926 г. зафиксировала в стра­не лишь три крупнейших по нашим совре­менным понятиям города: Москву, Ленин­град и Киев. Большая величина этих горо­дов была унаследована ими еще с дорево­люционных времен.

Годы социалистической индустриализа­ции одновременно были и годами замет­ного роста числа крупнейших городов. В 1930 г. к ним прибавились еще Днепро­петровск, Одесса, Харьков, Ростов-на-Дону, Горький, Баку, Тбилиси, Ташкент. Переход первых четырех городов в группу крупней­ших произошел вследствие того, что юг Ев­ропейской части страны тогда стал играть видную роль в формировании новой, соци­алистической экономики, а рост Баку, Тбилиси и Ташкента — наглядно свидетельст­вовал о быстром экономическом и куль­турном подъеме национальных окраин страны.

Период между следующими переписями 1939—1959 гг., на который пришлось время Великой Отечественной войны, послевоен­ного восстановления и дальнейшего разви­тия народного хозяйства, был ознаменован также интенсивным развитием глубинных районов страны. Не случайно поэтому 10 из 14 городов, перешедших за эти годы в группу крупнейших, расположены на Ура­ле, в Поволжье и Западной Сибири. Это — Волгоград, Казань, Саратов, Пермь, Челябинск, Уфа, Ново­сибирск и Омск. Всего в 1939 г. было уже 25 крупнейших городов. Кроме названных выше в эту группу входили также Донецк, Рига, Минск, Ереван.

Начиная с 1959 г. новое пополнение груп­пы крупнейших городов делает их сеть все шире и разветвленное, отражая этим из­менения в территориальной структуре на­родного хозяйства самых разных районов страны. Так, на юге Европейской части в группу крупнейших городов вошли Львов, Запорожье и Кривой Рог, в Цент­ральной России — Воронеж и Ярославль, в Казахстане — Алма-Ата и Караганда, в Восточной Сибири — Красноярск.

Выдающееся экономико-географическое положение крупнейших городов создаст вокруг них сильное «поле тяготения». Это облегчает формирование так называемых групповых систем расселения, в которых создается как бы «внутренняя иерархия»— соподчинение поселений разной величины и разного народнохозяйственного профиля. В таких системах материальное производ­ство, научная деятельность и информация осуществляются не в «точечной», а в «ре­гиональной» форме, и населенные места различной величины и профиля, располо­женные в пределах той или иной террито­рии, вовлекаются в сферу экономического, социального и культурного влияния круп­нейшего города. Вместе с тем малые и сред­ние города, находясь в групповой системе расселения и участвуя в географическом разделении труда, принимают на себя часть функций крупнейшего города. Они стано­вятся специализированными промышлен­ными, научными или курортно-оздоровительными элементами этой системы.