Благодаря успехам науки, мы располагаем довольно обширными сведениями об истории каждого народа нашей страны, об особенностях его языка, культуры, антропологического облика, этнокультурных связей с другими народами, что позволяет определить место любого народа в существующей научной этнографической классификации. В основу этой классификации положено распределение народов по большим языковым семьям и языковым группам. Языковой состав населения представляет собой сложную картину, которая отражает многообразный исторический процесс формирования и расселения разнородных этнических групп, начиная с глубокой древности.

Народы индоевропейской языковой семьи. Преобладающую часть (свыше 200 млн. человек) населения составляют народы, говорящие на языках, по происхождению родственных языкам большинства народов Западной Европы, а в Азии также коренного населения Ирана, Афганистана и Северной Индии. Все эти языки объединяются в обширную индоевропейскую (от Индии до Европы) семью, в пределах которой существуют самостоятельные языковые группы. Очевидные черты родства в грамматическом строе и во многих корневых словах индоевропейских языков восходят ко временам, отдаленным от нас на несколько тысячелетий. Вместе с тем значительные различия в современной речи народов индоевропейских языков указывают на давнее их расхождение и независимое развитие, нередко даже в кон такте и смешении г языками иного происхождения.

Так, еще где-то в глубине II—III тысячелетий до н. э. между реками Вислой и Днепром формировались близкие друг другу по языку и культуре древнеславянские племена. В первых веках нашей эры происходит широкое их расселение, в частности на восток и северо-восток от Днепра, где с IV в. известен мощный племенной союз «антов» — непосредственных предков восточных славян. Несмотря на территориальное и языковое размежевание, древнеславянские народы долгое время, даже в средние века, сохраняли поразительное культурное единство.

В настоящее время славяне делятся на восточных, западных (чехи, словаки, поляки) и южных (македонцы, сербы, хорваты и словенцы). Соответственно различаются и их языки.

Предками восточнославянских народов — русских, украинцев, белорусов (в настоящее время численность этих трех народов — около 170 млн. человек) — были земледельческие племена, жившие в I тысячелетии н. э. на обширном пространстве на верхнем Днепре, на Дону и в Приазовье, в Волго-Окском междуречье, в районе озера Ильмень. На очерченной территории в IX — X вв. сложилось крупное государство Киевской Руси, население которого, несмотря на местные бытовые различия, говорило на едином древнерусском языке, называло себя «русью», «русичами», а свою родину — «Русской землей». Расширяя область своего обитания, Древняя Русь входила в тесное соприкосновение с неславянским населением (например, в Южной Прибалтике, верховьях Волги) и поглощала его в языковом и культурном отношении.