Древняя Русь послужила основой для образования русского, украинского и белорусского народов, но сложились эти народы не в период Киевской Руси, а позднее, в связи с образованием Московско-Русского и Литовско-Русского государств. Начало оформлению современного русского народа было положено централизацией Северо-Восточной Руси вокруг Москвы в XIV—XV вв. Основные нормы русского языка — разговорного и письменного — были выработаны в XV-XVII вв.

Параллельно шел процесс формирования украинской и белорусской народностей в рамках Литовского и Польского государств. Их языки — украинский и белорусский — известны с XVI в. Но хотя волею исторических судеб украинцы и белорусы долгое время политически были отделены от русского народа, взаимные культурные связи между ними никогда не прекращались. С середины XVII в. начинается процесс объединения трех братских народов в единое Русское государство.

Русский народ уже с XVII—XVIII вв. представляет собой сплоченную этническую общность (нацию), однако в составе его существуют некоторые этнографические подразделения. Так, по диалекту и некоторым особенностям материальной культуры выделяются северные русские и южные русские. Говоры первых (например, новгородцев) называются окающими, говоры вторых (например, рязанцев) — акающими. Среднерусский московский говор как бы объединил в себе черты двух этих наречий, что весьма облегчило создание на его основе общерусского литературного языка.

В недавнем прошлом в составе русского населения выделялись также своеобразные областные (этнографические) группы, отличавшиеся особенностями культуры и быта или впитавшие в себя иноязычные элементы.

К числу их принадлежат, например, поморы на берегах Белого и Баренцева морей, в середине прошлого столетия живо описанные писателем-этнографом С. В. Максимовым («Год на Севере»). Поморы — потомки новгородских и ростово-суздальских переселенцев XII—XV вв., но также и обрусевших местных людей финского происхождения. Оказавшись на Севере, они выработали своеобразный хозяйственно-культурный уклад, основанный на морском рыболовно-охотничьем промысле. Их говор — северно-русский, но с массовыми включениями слов саамских и ненецких.

Значительным культурно-бытовым своеобразием обладает русское казачество. Языки, на которых говорят народы нашей страны, принадлежат нескольким языковым семьям. Русские, украинцы, белорусы, латыши говорят на языках индоевропейской семьи. Языки литовцев, молдаван, армян и таджиков тоже входят в индоевропейскую семью.