Среди этнографических областей страны многоязыковым составом выделяется Кавказ, причем здесь существуют такие древние языки, которые не имеют сходства ни с какими другими живыми языками. Это собственно кавказские, или яфетические, языки, о которых ученые еще спорят, составляют ли они единую семью. И действительно, различия между отдельными этими языками очень значительны, хотя несомненно и то, что с отдаленных времен они формировались по соседству и, конечно, оказали друг на друга взаимное влияние.

Кавказские языки подразделяются на четыре основные группы: картвельскую (южную), алыго абхазскую (северо-западную), нахскую, или вейнахскую (центральную), дагестанскую (северо-восточную). В целом население, говорящее на этих языках, превышает 5,9 млн. человек.

Основной язык картвельской группы — грузинский. Существуют и более мелкие картвельские языки, на которых говорят сваны, мингрелы и лазы (или чаны) — этнографические группы, входящие в состав грузинской нации.

На языках ады гоабхазской группы говорит большинство народов северо-западного Кавказа: кабардинцы, адыгейцы, черкесы, абазины, абхазцы. Адыгейский и кабардино-черкесский языки настолько близки друг другу, что местное население считает их единым адыгейским языком. В свою очередь абазинский язык рассматривается как диалект абхазского языка.

В центральной части Кавказа живут два родственных народа — чеченцы и ингуши, говорящие на нахских языках.

Наибольшей дробностью не только в нашей стране, но и, пожалуй, во всем мире отличаются дагестанские языки. В сравнительно небольшой по территории Дагестана насчитывается до 30 самостоятельных языков. По степени близости они объединяются в несколько групп, из которых наиболее крупные — аваро-андоцезская, лакско-даргниская и лезгинская.

Письменные упоминания о различных кавказских народах относятся к II — I тысячелетиям до н. э. Данные археологии свидетельствуют о том, что и в более раннее время, в V—III тысячелетиях до и. э., на всем Кавказе развивались родственные или схожие культуры древних земледельцев и скотоводов. Дробление и обособление кавказских языков первоначальных общностей явились следствием исторических обстоятельств: расселения отдельных племенных групп с равнин и долин в горы, а также давления на них со стороны воинственных кочевников, неоднократно проходивших через Кавказ в северном и южном направлениях.