На исторической арене тюрки появились на рубеже нашей эры под именем «хунну» (гунны), выделившись из состава алтайской языковой общности, которая существовала к югу от Саяно-Алтая и Прибайкалья, в основном, видимо, на территории Монголии.

История тюрок лучше известна с VI в. н. э. когда тюркоязычные племена скотоводов стали настойчиво продвигаться на запад — в Среднюю Азию, Казахстан, Нижнее Поволжье и на Кавказ, оттесняя и часто ассимилируя местное население. В XI—XII вв. тюрки-кочевники активно наступали на Русь; они же составляли большинство в тюрко-монгольском поиске Чингисхана. В результате всех этих событии и смещений групп различного происхождения образовались многочисленные тюркские народности (числом более 20).

В Южной Сибири это — алтайцы, тувинцы, хакасы, шорцы, чулымцы, карагасы, западносибирские татары; на севере Сибири — якуты и долганы; в Средней Азии — узбеки, туркмены, казахи, киргизы, каракалпаки, уйгуры; на Кавказе — азербайджанцы, кумыки, ногайцы, карачаевцы, балкарцы; в Поволжье — казанские татары, чуваши, башкиры; на юго-западе страны — гагаузы (в Молдавии), караимы (в Крыму, на Украине, в Литве).

Несомненные черты древнего родства связывают тюрок с монголоязычными народами — бурятами, населяющими западное и восточное Прибайкалье, калмыками Нижнего Поволжья и собственно монголами, проживающими в основном за пределами страны, в Монголии. Родина монгольских народов — Центральная Азия. Между X и XIII вв. монголоязычное население появилось в Бурятии. На Нижнее Поволжье калмыки, кочеваршие первоначально в северо-запад ной части Монголии, пришли только в XVII в.

В Восточной Сибири и на Дальнем Востоке распространена тунгусо-маньчжурская группа языков, в которую по языковому признаку входят эвенки (тунгусы), эвены (ламуты) и ряд мелких народностей Нижнего Амура, Приморского края и Сахалина: нанайцы (гольды), ульчи, удэге, орочи, ороки, негидальцы. К этой же языковой группе принадлежат живущие в Китае маньчжуры.

Самый крупный из этих народов — эвенки (около 25 тыс. человек), которые, посмотри на свою малочисленность, расселены на огромных пространствах от восточных притоков Оби до Охотского побережья и Сахалина.

Основным очагом формирования тунгусо-маньчжурских языков была таежная часть Прибайкалья и верховьев Амура. Отсюда шло их распространение на северо-запад, север и северо-восток.