Предки карелов, вепсов и коми занимались сельским хозяйством, главным образом земледелием, уже во времена первого знакомства их с новгородскими славянами, т. е. в X—XII вв. Скотоводство было подсобной отраслью. При капитализме местами стало развиваться товарное молочное животноводство. Северные (ижемские) коми занимались оленеводством, но в отличие от ненцев не кочевым, а отгонным.

Своеобразный колорит быту северных крестьян придавало характерное для них промысловое хозяйство. В таежной зоне почти все взрослое мужское населенно посезонно занималось речным и озерным рыболовством, охотой на боровую дичь, на крупных животных (лося, дикого оленя, медведя) и пушных зверей. Русские поморы, карелы и вепсы промышляли тюленя и морских рыб в Белом и Баренцевом морях. Опасный и трудный промысел на «большой воде» способствовал выработке у поморов особо стойкого характера.

С проникновенном на Север капитализма здесь стали быстро развиваться лесо-земледельческие промыслы, например заготовка леса. Немалое значение имело отходничество на «черную» работу и по ремеслу в различные губернии России.

При социализме экономика Европейского Севера резко изменилась. На базе богатых местных ресурсов сложилась крупная горнодобывающая и лесная промышленность. Благодари широкому транспортному строительству Север сблизился с центром страны. Но и сейчас этот обширный район не утратил своего естественно-исторического своеобразия, а в быту народов Европейского Севера сохранилось много традиционных черт, сочетающих особенности типично севернорусской культуры со многими чертами культуры финноязычного населения. На Европейском Севере повсеместно распространено бревенчатое жилище северорусского типа.

Здесь повсеместно распространено бревенчатое жилище севернорусского типа, соединяющее в одну вытянутую постройку жилой дом, сени и вплотную пристроенный к ним тоже срубный, бревенчатый двухэтажный двор (внизу — хлев, наверху — сарай). Охотники и рыбаки в местах промысла имеют срубные избушки, полуземлянки или станы с плоской крышей.

С давних пор в костюме карелов, вепсов и коми преобладают элементы севернорусской одежды. Женщины по обычаю русских поморов носили длинную холщовую рубаху с вышитыми «ноликами» (плечевыми вставками), поверх которой надевался косоклинный или прямого покроя сарафан, а голову покрывали платками, чепцами и сороками. Впрочем, наблюдались и местные особенности: часть карел и северные вепсы сарафану предпочитали юбку; карелы-мужчины, как и финны-суоми, носили шейный платок, которым русские крестьяне не пользовались.