Шерстяная промышленность — одна из старейших текстильных отраслей России, где в условиях холодных и затяжных зим всегда существовала потребность в сукнах, рукавицах, валяной обуви. Первоначально все изделия из шерсти производились в домашних условиях.

С конца XVII в. во многих помещичьих имениях стали создаваться суконные мануфактуры, процветанию и росту которых способствовали правительственные заказы на грубое солдатское сукно. Однако вплоть до окончания войны с Наполеоном сукно не поступало в свободную продажу. В связи с этим наряду с мануфактурами по-прежнему широко было развито и домашнее ремесло, которое, естественно, развивалось прежде всего там, где имелось сырье. Таким образом, сформировался большой куст суконных предприятий на правобережье Среднего Поволжья. Вырабатывалось сукно и в Казани. Самое же крупное сосредоточение шерстяной промышленности сложилось в Москве и прилегающих к ней районах.

В первые годы советской власти почти вся шерстяная промышленность концентрировалась в Европейской части страны.

Дореволюционный уровень развития шерстяной промышленности удалось достигнуть только в 1937 г., тогда как в хлопчатобумажной это было сделано почти на 10 лет раньше. Причина крылась в уже упоминавшемся несоответствии между прядением и ткачеством, а также между приготовительным и прядильным производством. которое было особенно велико в шерстяной промышленности, так как до революции почти все полуфабрикаты она получала из-за границ. Сильно сдерживал развитие этой отрасли и недостаток сырья.

Крупные суконные фабрики были построены перед Вельхой Отечественной войной в Кировабаде и Дербенте, а в столице Грузии была создана суконная фабрика. В годы войны на оборудовании, эвакуированном из прифронтовой полосы, выросли суконные предприятия в Семипалатинске и Алма-Ате. А когда окончилась война, они появились в Белоруссии, на Украине, в Забайкалье и в Калининской области; выросли корпуса тонкосуконного комбината в столице Азербайджана, появились первенцы шерстяной промышленности в Иванове, Калинине, Брянске и Краснодаре.

Теперь для более полного использования женских трудовых ресурсов крупные пред приятия шерстяной промышленности созданы во многих ведущих промышленных центрах страны, а примерно в 30 городах шерстяная промышленность вообще заняла позиции ведущей отрасли легкой индустрии. Исторически так сложилось, что основными производителями шерстяных тканей стали районы, не обладающие развитым овцеводством.

Например, Центральный район Российской Федерации дает больше половины всего количества шерстяных тканей, тогда как в производстве шерсти доля его менее 2%. На Украине и в Белоруссии после строительства крупных предприятий в Чернигове, Кременчуге, Харькове, Минске. Витебске. Гродно производится 12% общесоюзного количества шерстяных тканей в год, а шерсти — немногим более 5%. Даже на Латвию и Литву, в которых овец ничтожно мало, приходится более 5% общесоюзного производства шерстяных тканей. И наоборот, на Северный Кавказ — крупнейший производитель шерсти в Российской Федерации и в стране (его опережает только Казахстан) — приходится лишь немногим более 3% производства шерстяных тканей в стране; Казахстан дает 23% шерсти и лишь 1% шерстяных тканей. На долю Средней Азии приходится около 6% общесоюзного производства шерсти, а шерстяных изделий — менее 2%.