От перечисленных групп природных кра­ев и областей, где преобладают лесные ланд­шафты (только на Крайнем Севере тундра и лесотундра, а на юге Предуралья — ле­состепи, степи и полупустыни), резко от­личается полоса лесостепных, отчасти степ­ных возвышенностей. Эта полоса заняла значительную часть южной половины равнины (сюда входит и упомянутый экономический район Чер­ноземного Центра). Наконец, по целому комплексу признаков (предгорные проги­бы в недрах, низменный рельеф, сухо-степ­ные, а на востоке полупустынные ландшаф­ты) выделяется Крайний Юг равнины с прилегающими к нему сходными частями Предкавказья.

Северо-Запад Русской равнины, окаймленный полосой полесий — это пластовые равнины и озерные ниши. Вследствие близости Атлантики здесь формируются влажный умеренно холодный климат и переходная от южнотаежной к смешанным лесам растительность.

Повышенное увлажнение сказывалось и в прошлом. Именно обилию влаги была обязана тут мощность древнего оледене­ния, питавшегося из Скандинавского цент­ра. Великий ледник действовал здесь на сравнительно недавних этапах своего существования (московское и валдайское наступание льдов). Поэтому с оледенением и его талыми водами связаны в этих местах наиболее существенные черты современно­го рельефа.

Огромными концентрическими дугами протянулись по территории Северо-Запада полосы, где тот или другой тип рельефа определяется различными этапами отсту­пания ледника. Каждая из этих холмисто-моренных полос окаймлена с юга песчаны­ми озерно-болотистыми равнинами — отло­жениями разливов и потоков талых вод. Однако Валдайская возвышенность выражена в релье­фе не потому, что тут откладывались осо­бенно большие валы морен при длитель­ных стояниях края ледника, а потому, что лед надвигался на уже существовавшие здесь доледниковые неровности. Это были обращенные к северо-западу крутые усту­пы пластовых ступеней (глинты), выделен­ные размывом из платформенного чехла, которым перекрыт подземный склон Бал­тийского щита.

В изобилующей озерами балтийско-вал­дайской части Северо-Запада — прохладно-влажное лето, мягкая зима с частыми отте­пелями. Преобладает южная тайга на подзолистых почвах. На выходах из­вестняков почвы обогащены известью, удерживающей перегной от вымывания: поэтому такие перегнойно-карбонатные почвы темноцветны. Чем дальше на запад, тем мягче и влажнее климат. Южная тай­га в Эстонии сменяется смешанными ле­сами, а с продвижением на юг все больше растет доля широколиственных деревьев в лесном пологе. В белорусско-московской полосе Северо-Запада еще недавно господ­ствовали сплошные смешанные леса. Теперь они настолько поредели, что мест­ность своим открытым пейзажем больше напоминает лесостепную.