В четвертичное время в лепке рельефа гор приняло участие и местное древнее оледенение. С Уолодами обострялось мороз­ное выветривании, оплывали мерзлые грун­ты, формировались нагорные террасы (за­лавки) и россыпи глыб выветрелых кам­ней (курумы).

Ландшафт Уральских гор с их утесисты­ми ущельями, с четкой высотной зональ­ностью (горная тайга — горные степи — горные тундры) резко отличается от раз­деляемых им равнин. Широтные зоны за­мещаются тут сходными высотными поя­сами, которые проникают вдоль склонов гор далеко на юг. Даже среди горных степей Южного Урала можно видеть пятна горной тайги, а на самых больших верши­нах — горной тундры.

Север, где горные тундры господствуют, заметно отличается от лесного центра и степного юга Урала. Различна и степень освоенности природы: юг резко преобра­жен культурным ландшафтом, а север — еще ждет своей очереди. Северные звенья Урала имеют резкий альпийский рельеф с современными лед­ничками. Он характерен и для Полярного Урала, где преобладают низкогорья, и для средневысотного Приполярного, но самого высокого на всем Урале (гора Народная. 1894 метров) и наиболее увлажненного (до 1000 мм в год). Более низкие склоны Приполярного Урала занимает горная тай­га — ельники, сосняки, пихтарники. Средневысотный Северный Урал лишен современных ледников, вершины его толь­ко сглажены, а не заострены древним оле­дененном. Тундра здесь встречается лишь островками на отдельных гольцах.

Холмистый Урал можно пере­сечь, почти не заметив гор. Реки Уфа и Чусовая, относящиеся к бассейну Камы, берут начало на восточной покатости и прорезают Урал сквозными ущельями. Лишь изредка встречаются низкогорья. Среднее Зауралье украшено сотня­ми озер. К югу горная тайга сменяется сме­шанными лесами. Средневысотный Южный Урал — самая разнообразная по своей природе часть Ура­ла; это — горно-лесной мыс среди лесостепей и степей. Здесь на гребнях видна горная тундра, на склонах — тайга, а на юго-западе — смешанные и даже широко­лиственные горные леса, в том числе пре­восходные древостой липы. Причудливы южно-уральские вершины, эффектны озера. Всемирно известен уникальным со­четанием редких минералов Ильменский заповедник.

Южнее широтного колена реки Белой средневысотный лесной Урал сменяется низко- и плоскогорным, лесостепным и степным. Еще ниже и ровнее Южное За­уралье. На юге полосу Уральских гор за­мыкают низкогорные полупустынно-степ­ные Мугоджары.