Формирование меридиональной впадины Каспия происходило еще в период сущест­вования Сарматского моря. В плиоцене оно продолжалось и содействовало акчагыльскому и аншеронскому наступаниям пра-Каспия. Еще трижды наступало море на север в четвертичное время; эти стадии на­званы бакинской, хозарской и, наконец, хвалынской. которая совпала с началом по­следнего оледенения.

Подобных масштабов изменения конту­ров и режима не знает ни один водоем ми­ра. Помимо климатических на эти перемены влияли и тектонические процессы: про­должавшиеся прогибы впадин на дне мори или поднятия подводного порога между ними по-своему корректировали перемеще­ния береговой линии.

Что известно о колебаниях уровня Кас­пия в историческое время? Перед началом нашей эры зеркало его стояло на 8 м ниже современного. Потом оно поднималось, и к концу XIII веке его уровень превысил се­годняшний на 8 м. затопив значительные участки Прикаспийской низменности, дельты Волги и Урала, в том числе земли древ­ней Хозарнн. В XVI веке он падал до —29 м, а в следующие столетия вновь поднимался, превышая современный на 4 м (в начале XIX века — даже на 5—6 м).

Потепление и сопутствовавшее ему неко­торое иссушение климата во всем бассейне Каспия в начале 30-х годов XX в. привели к очередному падению его уровня с —26 до —28 м и к существенному изменению контуров моря и его глубин, особенно в мелководной северной части. Площадь водоема уменьшилась на 53 тыс. кв. км — чуть ли не на полтора Азовских мори, а объем сократился на 800 куб. км — больше чем на три годовых стока Волги! Резко уменьшились в размерах заливы Комсомо­лец и Гасан-Кулн, в безжизненные солон­чаки превратились заливы. Вдвое-втрое выросли многие острова, например Чечень, Тюлений, а другие, в том числе крупнейший из них— Челекен, стали полуостровами. Более чем на 500 км сократилась береговая линия.

Эти перемены не только принесли забо­ты картографам, но и вызвали огромные убытки в хозяйстве — привели к омертвле­нию многих рыбных промыслов и рыбо­промышленных предприятий, к обмелению портов, потребовали перепланировки в при­морских частях городов.

Прогнозы будущих изменений уровня Каспия говорят о возможности его даль­нейшего понижения, а значит, и об угрозе новых убытков. Предотвратить это, как ду­мают ученые, можно, решая единую волго-каспийскую проблему, о которой будет рас­сказано на последующих страницах нашего сайта. Прежде же, чтобы лучше понять пути и возможности помощи Каспия, нужно ознакомиться еще с одной уди­вительной его особенностью. Это, казалось бы, бессточное озеро в действительности имеет сток: оно безвозвратно расходует во­ду, вытекающую из моря через узкий про­лив в залив Кара-Богаз-Гол, название которого в переводе с туркменского означает «черная пасть». Каракумская жара делает таким интенсивным испарение с поверхно­сти обширного и плоскодонного залива, что между ним и морем создается перепад уровней, и каспийская вода сильным пото­ком — «горькой рекой» — все время вливается в залив-испаритель.