Северо-Европейский бассейн Ледовитого океана существенно отличается от Арктического бассейна: ледовитость ему свойственна только сезонная; в южной и юго-восточной частях (Норвежское и Ба­ренцево моря) сильно выражено слияние теплого Северо-Атлантического течения, а в северо-западной части (Гренландское мо­ре) — устремленный к югу отток холодных вод. В определенной полосе эти разно-температурные водные массы соприкасаются (находясь рядом или одна над другой), перемешиваются, «проветриваются» и насы­щаются кислородом. Там формируются бо­гатейшие местообитания планктона, а с ним и рыб. Это придает бассейну большое эко­номическое значение. В сторону Арктического бассейна состав рыб беднеет и коли честно особей убывает.

Прибрежные скалы арктических архипе­лагов и окраин материка заняты колония­ми морских птиц, обитающих здесь в несметных количествах — это знаменитые птичьи базары Арктики.

Окраинные полярные моря Евразии от Баренцева на западе до Чукотского на во­стоке занимают уже упомянутую матери­ковую отмель, протянувшуюся более чем на 5000 км при ширине до 1700 км. Глуби­ны здесь не велики и лежат, как правило, в пределах 200, а в широкой полосе и 100 м. Равнинное дно на продолжениях речных долин суши изрезано подводными доли­нами.

Известно, что в ледниковое и после ледниковое время воды северных морей не раз наступали на юг и заливали широкие пространства прибрежных равнин. Эти наступания называются бореальными транс­грессиями. Впоследствии воды отступи­ли на север, но и сейчас еще внешний край материка остается затопленным полярны­ми водами.

Своеобразны контуры окраинных порей. Они могли бы быть сочтены заливами Северного Ледовитого океана, если бы пере­городки, разделяющие их. были сплошны­ми. Но между смежными морями лежат лишь архипелаги и существует сообщение по многочисленным проливам. В проливах повышается высота приливных волн, воз­никают сильные приливо-отливные тече­ния.

У берегов материка высота приливов держится в пределах 0,5—0,8 м, а в Вос­точно-Сибирском море — еще меньше. Вет­ровые сгоны и нагоны достигают 1—2,5 м.

Во все моря, кроме Чукотского, впадают могучие реки, приносящие огромные коли­чества пресной воды. Это понижает по­верхностную соленость .морских вод в сред­нем до 25—32%; к устьям рек вода дела­ется еще преснее. Реки со своей водой приносят тепло. Например, за год в Кар­ское море поступает от Оби с Енисеем не­малое его количество, измеряемое цифрой 9510 ккал, что составляет до 12% общего прихода тепла, получаемого этим морем. В Чукотское мори приходит мало речной воды, но зато его греет теплая струя из Берингова пролива, приносящая ежегодно 33500 ккал. т. е. в 3,5 раза больше, чем Обь и Енисей.

Летом речной сток, а с ним опреснение и уровень окраинных морей повышаются. Максимума этот сток и его результаты до­стигают к концу лета — в августе — сен­тябре. Такой поздний подъем уровня — следствие большой длины сибирских рек и длительности добегания и паводков до моря. Речной сток придает особый от­тенок и химизму окраинных морей. По сравнению с океаническими водами в них меньше сернокислого магния и хлоридов, но больше солей калия, кальция и угле­кислоты.

Многолетние льды характерны только для северных окраин морей. Преобладают поля однолетних льдов, которые характеризуются ча­стыми подвижками, торосящиеся и часто отжимаемые от берегов ветрами. Между береговым припаем и отжитыми льдами возникают заприпайные полыньи. Полно­стью сковывает моря на севере с сен­тября, на юге — с октябри — ноября. Раз­рушение льдов начинается с конца мая — нюня. Дрейфующие льды держатся все лето.

Нередко думают, что северные моря должны быть хмурыми, серо-стального фи­та. В действительности же чистые воды Ба­ренцева и Карского морей бывают чаще зелеными, а моря Лаптевых, Восточно-Си­бирского и Чукотского — сине-зелеными и зелено-желтыми. Зато мутные желто-бурые воды плещутся возле устьев больших рек; особенно это характерно для губ, или эсту­ариев, в устьях Оби, Таза, Енисея и Ха­танги.

На нормальные круговороты течений, на­правленные против часовой стрелки, в се­верных морях накладываются мощные сточные течения, вызываемые притоком речных вод.

Различия между окраинными морями и остальным океаном заметны и в животном мире. Только в юго-западных районах Ба­ренцева моря имеется богатая атлантиче­ская фауна рыб. К востоку она беднеет, и общее число видов не превышает 60. Объ­ектами промысла в окраинных морях слу­жат прежде всего сиговые (омуль, ряпуш­ка, муксун, сиг) и лососевые (нельма, го­лец), а также навага. Промыслы ведутся преимущественно в устьях крупных рек — Печоры. Оби, Енисея, Хатанги и Лены. В Во­сточно-Сибирском и Чукотском морях рыболовство как сколько-нибудь заметная от­расль хозяйства отсутствует.

Видовое обеднение фауны к востоку ка­сается не только рыб. Общее число видов в фауне Баренцева мори превышает 2000.. но уже в Карском оно сокращается вдвое. В прошлом в западных окраинных морях встречался гренландский кит, теперь он сильно истреблен. В Чукотское море про­никают серый и синий киты, финвал и сей­вал. Для всех окраинных морей характе­рен небольшой кит — белуха. Разнообраз­ны в них и ластоногие — 11 разновидностей тюленя. Особенно ценным промысловым зверем служит гренланд­ский тюлень.

Важное хозяйственное значение окраин­ных морей Арктики состоит в том, что по ним проходит великий Северный морской путь. Эта трасса соединяет северные пор­ты Европейской части страны — Мурманск, Архангельск — с дальневосточными. Нави­гация в арктических морях коротка (1— 3 месяца), а ледовая обстановка каприз­на. Сеть полярных станций, наземных и дрейфующих, в том числе автоматических, а также авиаразведка дают возможность получать регулярные сведения о метеоро­логической и ледовой обстановках. При благоприятных условиях современные суда преодолевают трассу за 3—4 недели.  Между окраинными морями Арктики много общего. Поэтому подробнее мы по­знакомимся только с двумя из них, кото­рые больше отличаются от остальных.