Попытки связать Волгу со смежными речными системами делались уже давно. Еще при Петре I пробовали рыть канал Волга — Дон, построили Вышневолоцкую систему каналов, связавшую с Верхней Волгой через Тверцу и Мету бассейн озера Ильмень. Позже к ней присоединили Тих­винскую систему (через Мологу к реке Сясь в бассейн Ладожского озера) и Мариинскую (через озеро Белое в Онежское озеро). Еще один-канал — Северо-Двинский (к Кубенскому озеру) — связал бассейн Волги с Сухоной — левым истоком Северной Двины. Однако все эти системы одна за другой быстро устарели и перестали отвечать требовани­ям транспортной техники.

Справиться с реконструкцией Волги в полном объеме оказалось по силам только социалистическому строю. Именно здесь были построены канал имени Москвы, связавший реку Москву с Волгой и снабжающий столицу верхневолжской водой, Волго-Донской канал имени В. И. Ле­нина, проведена коренная реконструкция бывшей Мариинской системы с превраще­нием ее в современный Волго-Балтийский транспортный путь — Волго-Балт. Эти ка­налы и сделали Волгу «рекою пяти морей»: Волго-Дон связал ее с Азовским и Черным морями, Волго-Балт — с Балтийским, Северо-Двинский канал (а позднее и Беломорско-Балтийский канал от Онежского озе­ра) — с Белым; в пятое море — в Каспий — Волга впадает сама. Со временем камско-печорское соединение даст Волге выход и в шестое море — Печорское.

Гигантские зеркала водохранилищ об­щей площадью уже более 30 тыс. кв. км как бы нанизаны на волжскую струю. Эти водоемы выравнивают режим стока — при­нимают на себя избытки воды в половодья и питают добавочной водой нижележащие участки в периоды маловодий.

Самое верхнее из водохранилищ Волги — Иваньковское, чаще называемое Москов­ским морем, имеет главной задачей снаб­жать водой (давая более 2 куб. км в год) столичный район страны.

Ниже разлились Угличское, Рыбинское, Горьковское, Куйбышевское, Саратовское и Волгоградское водохранилища. На очереди новый водоем, который возникает перед Чебоксарской плотиной.