Ничтожным ручейком шириной в 1-2 м струится Волга от своего истока на высоте 228 метров над уровнем океана у деревни Волговерховье на Валдае. Но, переливаясь от озера к озеру (Стерж, Вселуг, Пено, Волго и др.), речка постепенно крепнет. Соору­женный здесь в 1843 году бейшлот позволил использовать для мелкосидящих судов и совсем малые водотоки волжских вер­ховьев.

Приняв в себя Селижаровку — сток озе­ра Селигер, Волга уже может называться настоящей рекой. Ниже быстрин, которые пенят ее воду при пересечении Вышнево­лоцкой моренной гряды, она вступает на первую обширную низину — Верхне-Волжскую. Здесь у города Калинина река дости­гает около 200 м ширины и пропускает 176 куб. м воды в секунду. Ниже Ивань­ковского водохранилища ее долина сужи­вается, пересекая Угличско-Даниловскую моренную гряду; в этом сужении построе­на Угличская плотина. Очередное сужение долины образует Галичско-Чухломская мо­ренная гряда. Здесь река пересекает гра­ницу древнего (московского) оледенения. Крутизна склонов моренных гряд усили­вает прелесть ландшафта курортного райо­на Плеса, увековеченного на картинах Ле­витана.

Приняв слева воды Мологи, Шексны, Ко­стромы и Унжи, Волга становится еще мощнее. При выходе из Горьковского водохранилища она несет уже около 1,5 тыс. куб. м воды в секунду. За устьем Оки расход Волги удваивается и достигает 2870 куб. м в секунду. Удваивается и ши­рина реки. Левобережье в полосе до 30 км занято луговой поймой, испещренной ста­рицами, затонами и рукавами — воложка­ми; еще далее простираются надпоймен­ные террасы высотой 10 и 40—50 м над ре­кой. Правый берег Волги от устья Оки высокий, обрывистый, местами лесистый, изъеденный оползнями и оврагами. От Ка­зани Волжская долина пересекает лесо­степь, а южнее Жигулей — степь.