Великие реки Сибири. Четыре реки-ве­ликана — Лена, Енисей и Обь с Иртышом — несут свои воды на север по просторам Сибири. Более чем на 4000 км протянулись водные дороги Лены и Енисея. Короче их (около 3500 км) Обь, если считать ее дли­ну от слияния Бии с Катунью, но ведь у Оби есть Иртыш, а он длиннее, чем отре­зок Оби, лежащий выше его устья, и сам превышает 4000 км. Длина непрерывного водотока от истока Иртыша до устья Оби превосходит 5400 км, а если прибавить сюда еще Обскую губу, то длина «Боль­шой Оби» превысит 6000 км. Получается, что именно Обь, а не Лена — длиннейшая река.

Ненамного уступит Оби и «Большой Енисей», если его длину изме­рять не от собственных истоков реки, а от верховьев Селенги с включением части Байкала и всей длины Ангары, текущей из Байкала в Енисей. Длина такой реки также превышает 5500 км и соперничает с крупнейшими реками мира.

Столь же огромны и площади бассейнов этих сибирских рек — порядка 2,5-3 млн. кв. км каждый (только у Иртыша — около 1,6 млн. кв. км). Обь и Лена протекают целиком по территории, один из левых исто­ков Енисея, Кызыл-Хем, рождается в Мон­голии, исток Иртыша — Черный Иртыш бе­рет начало в Китае.

У каждой из великих сибирских рек свое лицо, но немало у них и общих черт: все они текут в холодные широты из более теплых, где раньше наступают весна и лето и позже осень и зима; все они в верх­них течениях меньший срок скованы льдом; у всех преобладает питание дож­девыми и талыми снежными водами (не­большие добавки дают и горные ледники Алтая, Саян и Кодара). На всех реках вес­ной грохочут грозные ледоходы. Льдины, движущиеся с верховьев, наталкиваются на еще не вскрывшийся ледяной панцирь нижних плесов, в результате возникают чудовищные ледяные заторы и колоссаль­ные поздневесонние наводнения.

В верховьях ледоход и половодье начи­наются с середины или конца апреля, в тундровых низовьях — с начала июня. По­ловодья длятся 2-3 месяца. В оставшуюся часть лета реки пополняются грунтовыми водами и дождевыми паводками (на Лене они переходят и на осень). Осенью сток резко убывает, с октября начинается ледо­став в низовьях, а в начале ноября встают и верховья. Снова повторяется картина ле­доходов и разливов, подпруженных ледя­ным покровом ниже по реке. Зима прохо­дит при самом малом стоке, случаются и промерзания менее глубоких рек до дна. Нередко, особенно на Лене и реках ее бас­сейна, образуются наледи — излияния во­ды на поверхность льда, намерзающие ледяными холмами. Верховья бывают ско­ваны льдом в течение 5-6 месяцев, ни­зовья — 7-8. Навигация в верхних отрез­ках длится 5-7, в низовьях она сокраща­ется до 4 месяцев.