Обь — главная водная артерия Западной Сибири, «уроженка» Алтая. Из ледников его высочайшей вершины берет начало ле­вая составляющая Оби — Катунь, а из про­славленного своей красотой Телецкого озе­ра вытекает правая составляющая. Обе они горные, порожистые реки. У выхо­да из гор они сливаются, образуя Обь. Верхний отрезок ее проложил себе путь между степными увалами Приобского пла­то. Крутой поворот у города Камень-на-Оби выводит реку в лесостепную зону.

Здесь обская вода разливается водохрани­лищем перед плотиной Новосибирской ГЭС. Близ Новосибирска и Колывани в реку выступают скалистые мысы, здесь она про­резает складки Салаирского кряжа.

У Новосибирска великая Сибирская же­лезная дорога пересекается с гигантской рекой. Это один из важнейших пере­крестков Сибири. Ниже устья Томи Обь устремляется в тайгу и разделяет своей широкой долиной болота Васюганья и На-рымского края. На десятки километров рас­кинулась здесь плоская обская пойма, еже­годно на месяцы заливаемая водой; под разливы уходит значительная часть Васю­ганья. Ни одна река Сибири не знает та­ких половодий.

От Сургута до устья Иртыша главное русло сопровождается крупным рукавом -— Юганской Обью. Среднее течение Оби — район с большим будущим. Огромные за­пасы нефти в районах Самотлора, Мегиона, Нефтеюганска и других приобских место­рождений, а в перспективе железные руды Колпашева обеспечивают этой земле широ­кое экономическое развитие. Но вместе с их освоением встает и задача охраны об­ских вод от загрязнения их нефтепродуктами.

У Ханты-Мансийска река вновь подхо­дит к возвышенному берегу. Устье Иртыша обозначает начало нижнего отрезка ее те­чения. Обь, разливающаяся в половодье на 40—50 км, подмывает сорокаметровые обрывы приподнятого правобережья, в то время как левый берег остается низким, надолго заливаемым.

Последние 450 км, уже в пределах лесо­тундры, река преодолевает, разделившись на два рукава — Большую и Малую Обь, которые сообщаются между собой лаби­ринтом протоков. Здесь лежит Березовский газоносный бассейн. У Салехарда обские рукава сливаются в единую реку шириной до 20 км и глубиной до 40 м, но вскоре она еще раз разделяется, теперь уже на дельтовые протоки. Крупнейшая из них — Надымская Обь при своей длине дости­гает 30 км ширины. Большим Жерлом эта протока открыта к изголовью Обской губы.