Енисей — многоводнейшая из сибир­ских рек, «ось Сибири», «брат океана», вос­петый и прославленный писателями и жи­вописцами, в своей популярности он усту­пает одной лишь Волге. Художник Суриков, родившийся на берегах Енисея, предпочи­тал красоту его берегов «Альпам швей­царским и итальянским». Чехов в своем долгом пути на Сахалин был поражен ве­личием самой реки и ее гористого пра­вобережья: оно действительно впечатля­ет после монотонности Западно-Сибирской равнины. «Я не видел реки великолепнее Енисея... Могучий, неистовый богатырь, ко­торый не знает, куда девать свои силы и молодость».

Енисей давно уже стал транспортной ма­гистралью, связавшей Сибирь с морями и океанами всего мира. По северным морям к низовьям этой реки устремлялись с кара­ванами иностранных судов Карские экс­педиции. В годы довоенных пятилеток ро­дились Игарка и промышленный район Норильска, рос и развивался российский город Красноярск.

Но совсем преобразился Енисей в после­военное время, когда он стал стержнем энергетического каскада и жизненной ар­терией Ангаро-Енисейского народнохозяй­ственного комплекса.

Река начинается с круч Саяно-Тувинского нагорья двумя главными истоками — Большим и Малым Енисеем, у которых есть еще и тувинские имена — Бий-Хем и Ка-Хем. В центре Тувинской котловины у города Кызыла они соединяются, образуя Верхний Енисей (Улуг-Хем). Этот отрезок реки как бы изолирован от остального Ени­сея огромным порожистым участком тече­ния. Приняв слева бурную реку Хемчик, Верхний Енисей круто поворачивает на север и в величавом ущелье прорывается через Западный Саян. Река рассекла здесь до самых подошв целую горную страну, поднимавшуюся на ее пути миллионы лет. Суживаясь до 100 м, поток мчится по уз­кому коридору между скалистыми берегами со скоростью 2—3, а в паводки до 5—7 м в секунду, клокочет на перекатах и шиве­рах. В стремнинах его скорость увеличи­вается до 11 м в секунду. Не всякий лоц­ман отваживается проходить здесь на пло­
тах и баржах, нормальное же судоходство пока невозможно.

Сквозное ущелье Енисея самой приро­дой предназначено для строительства элек­тростанций: узость долины позволяет со­четать минимальное затопление земель и огромный напор воды у плотин. Именно здесь сооружается крупнейшая электро­станция всего каскада — Саянская. Ее пло­тина поднимет воду на 236 м, т. е. на вы­соту, почти равную высоте здания Москов­ского университета.

Покинув Саяны, Енисей становится су­доходным. Река пересекает плодородную Минусинскую котловину. Здесь — и с паро­хода на пути из Красноярска, и во время жизни в Шушенском — ею любовался Ле­нин. В одном из писем он замечал, что берега Енисея напоминают ему не то Жи­гули, не то Швейцарию.

Между растущими промышленными центрами Минусинском и столицей Хака­сии Абаканом реку пересекла Южно-Си­бирская железнодорожная магистраль. Ни­же Минусинской котловины Енисей вновь устремляется в суженную долину, которая разделяет отроги Восточного Саяна и Куз­нецкого Алатау. Эта долина теперь затоп­лена водохранилищем, возникшим у пло­тины гигантской Красноярской гидростан­ции. В длину оно вытянулось на 388 км, так что его изголовье проникло и в Мину­синскую котловину. Ширина нового водо­ема — до 15 км. а объем — 73,3 млрд. куб. м, что вдвое больше Волгоградского водо­хранилища на Волге. Плотина Красноярской ГЭС имеет высоту 124 м. Близ бога­тырской гидростанции на поистине дивном гористом берегу Енисея вырос молодой го­род — Дивногорск.

Красноярск — еще один, на этот раз главный, перекресток великого водного и великого железнодорожного пути. Отроги Восточного Саяна вписались в пейзаж са­мого города, а неподалеку, над Енисеем, поднимаются фантастические гранитные утесы, подобные статуям,— прославленные красноярские Столбы. Отсюда Енисей до самого устья течет почти в меридиональ­ном направлении, которое предопределено крупным тектоническим швом.

На протяжении более чем 600 км между устьями Кана и Подкаменной Тунгуски правобережье реки украшено кручами Ени­сейского кряжа, лишь в одном месте пре­рванного устьем Ангары — как раз здесь находится богатейшее месторождение свин­цовой руды. На противоположном низком берегу в районах Абалакова, Маклакова и Енисейска сформировался мощный лесо­промышленный комплекс и сосредоточи­лась деревообрабатывающая промышлен­ность.

Близ устья Ангары Енисей будет пре­гражден еще одной плотиной — Средне-Енисейской. У северной оконечности Ени­сейского кряжа река делает крутое колено и пересекает погружающиеся под уровень соседней равнины складчатые структуры кряжа. Здесь в сужении, отмеченном по­следним заметным порогом (Осиновским), самой природой предопределено место для следующей крупной плотины каскада — Осиновской.

Ниже этого коленчатого сужения Енисей снова приобретает почти меридиональное направление, отделяя Западно-Сибирскую равнину от гористых мысов Среднесибир­ского плоскогорья.