Наша страна – это страна великих равнин и разновысотных гор. Исполинское поле пологого рельефа занимает более 2/3 ее площади, особенно в западной половине, и лишь в немногих местах оно пересечено порогами невысо­ких гор вроде Урала и Енисейского кряжа. Гораздо выше горы, окаймляющие это поле с юга и востока.

На необозримых, местами незаметно пе­реходящих одна в другую равнинах - Рус­ской, Туранской, Западно-Сибирской - об­ширные пространства занимают низменно­сти с высотами менее 200 м, среди кото­рых кое-где разбросаны возвышенности и отдельные островные кряжи. Выше подняты равнины Средней Сибири, это скорее плоскогорья, сильно изрезанные долинами, в особенности по краям. Они образуют как бы ступень при переходе от низин запада страны к нагорьям ее востока. У большин­ства равнин устойчивый фундамент и с давних пор спокойный геологический режим, только в Туране случаются значительные землетрясения. Но в далеком прошлом и равнины то погружались, то поднимались и не раз служили дном морю, и сама их равнинность нередко обязана напластова­ниям, отложенным в древних морях.

Горные районы страны в отличие от равнинных не так спокойны: земная кора здесь и теперь подвижна, подвержена сжа­тиям, перекосам, дроблению, в особенности же интенсивным поднятиям и опусканиям; это арена продолжающегося современного горообразования.

Заметно, что горные окраины нашей страны отчетливо делятся на три разнородные полосы - южную, восточную и диагональную. Южная – звено великого альпийско-гималайского пояса геологически молодых горных сооружений.

Восточная полоса — звено еще бо­лее молодого, восточноазиатского пояса гор, а вместе с ним - часть грандиозного коль­ца горных систем, которое почти со всех сторон обнимает Тихий океан, продолжа­ясь не только в Азии, но и в обеих Амери­ках и в Антарктиде. В части этого кольца высятся хребты Сихотэ-Алиня, Курило-Камчатской дуги и Сахалина.

Третья полоса гор наискось пересекает восточную половину страны от нагорий Чукотки и Колымы через юг Сибири к Памиру, где сочленяется с южной полосой.

Южная и восточная полосы — это зоны не только новейших вертикальных подня­тий, но и самой недавней складчатости. В отличие от них структуры третьей поло­сы построены складками различного, в том числе и древнейшего, возраста. Однако но­вейшее поднятие происходило здесь столь же недавно, как и в зонах молодой склад­чатости.

Но не все звенья складчатых окраин на последнем этапе геологической истории поднимались. Некоторые, напротив, испы­тали опускание и местами оказались за­топлены морями — тихоокеанскими, Каспием, Черным. Поэтому и полосы поднятых складок не образуют непрерывных барье­ров, а чередуются с понижениями, впади­нами и кое-где, в приморских районах, образуют острова.

Горное окаймление могло бы существо­вать и на севере страны, но суша здесь на большом протяжении опустилась под воды арктических морей, и горные системы пре­вратились в изолированные архипелаги. Так возникли Земля Франца-Иосифа и Се­верная Земля. Обособилось в виде двух островов Новой Земли и северное продолжение горного вала Урала. Многие цепи гор изогнуты дугообразно, поэтому геологи и географы часто говорят о горных дугах — о Карпатской, Южно-Каспийской, Сихотэ-Алинской. Гигантскую Верхояно-Колымскую дугу образуют вместе с Колымским нагорьем Верхоянская горная система и примыкающие к ней го­ры Черского.