Еще заметнее разнообразие раститель­ного и животного мира, связанное с усло­виями обитания под разными широтами, на горах разной высоты, с неравным уда­лением от источников увлажнения, а ино­гда и с ходом истории формирования. В одних зонах мы видим ковры из карли­ковых растений тундры, в других — бога­тырскую мощь высокоствольных лесов, в третьих — травянистые просторы степей. В нескольких поясах и зонах господствуют полупустыни и пустыни, впрочем, далеко пе «пустые», а достаточно обильно порос­шие кустарниками, полукустарниками, тра­вами и весьма плотно населенные живот­ными.

Знакомясь в дальнейшем с более подроб­ным описанием картин живой природы по отдельным зонам и ландшафтным регио­нам нашей страны, следует помнить, что в этих картинах далеко не все объяснимо одними современными свойствами среды.

И растения, и животные несут как в своем облике, так и в своем расселении немало особенностей, унаследованных от далекого прошлого. На сегодняшний органический мир повлияли, например, такие былые ус­ловия, как местоположение древних цент­ров формирования и расселения целых флор и фаун. По-своему запечатлелись в нем и пути расселения организмов.

Очагом формирования пустынно-степных комплексов растений и животных служи­ли пространства Центральной Азии. Мно­гие виды расселялись отсюда в наши сте­пи, полупустыни и пустыни. Древние су­хопутные связи Азии с Северной Амери­кой способствовали проникновению на наш Дальний Восток североамериканских хвой­ных. На состав флоры тундры северо-во­стока Сибири повлияли условия, существо­вавшие на ныне исчезнувших соседних массивах суши.

Вселялись и закреплялись на новых тер­риториях, именно те организмы и те их комплексы (фаунистические и флористиче­ские), которые оказывались наиболее при­способленными к условиям среды на но­вых местообитаниях. Так, в засушливые области проникали засухо и солеустойчивые растения; благоприятные условия на­ходили там и животные, способные подол­гу обходиться без воды, вести подземную жизнь или залегать в спячку на период жестокого зноя и т. п.

С историей органического мира связаны наблюдаемые теперь разрывы областей оби­тания многих растений, животных и це­лых флор и фаун. Широколиственные леса уцелели только на западе и на крайнем востоке лесной зоны, т. е. во влажных ее секторах, но в ходе дальнейшей эволюции в этих разъединенных регионах формировались как бы замещающие друг друга виды (на западе и на востоке различные липа и ясень, грецкий орех замещается маньчжурским и т. п.).

Сильное обедняющее влияние оказали на живую природу длительные периоды похо­лоданий и вызванные ими древние оледе­нения. О смещении целых природных зон на юг и с гор к подножиям, как и о их «возвращении» с потеплением климата в исходное положение, будет рассказано ни­же. Своеобразный отпечаток на природу наложило существование убежищ древних теплолюбивых организмов в периоды ухуд­шения климата. Особенно надежными убежищами в ледниковое время для флоры и фауны служили юг Дальнего Востока, Кол­хида, район Ленкорани, долины Западного Копетдага, южные склоны Тянь-Шаня и Гиссаро-Алая.