В течение палеозойской эры мощное складкообразование дважды потрясло земную кору. Первое, именуемое каледонской складчатостью, происходило в несколько приемов в раннем палеозое за 300-400 млн. лет до наших дней. Его памятниками оста­лись, например, складки в недрах Саян и части Тянь-Шаня. Второе, называемое герцинской складчатостью, протекало в позд­нем палеозое (200-250 млн. лет назад) и превратило огромный прогиб земной коры между Русской и Сибирской платформами в Урало-Тяньшанскую складчатую зону. В итоге этой складчатости Русская и Си­бирская платформы объединились в це­лостный материк — основу будущей Евр­азии.

В широком поясе, примыкающем к Ти­хому океану, главным этапом смятий зем­ной коры была мезозойская эра (60-190 млн. лет назад). Ее структуры, именуе­мые тихоокеанскими, нарастили Сибир­скую платформу с востока, образовав мощ­ные складчатые области в Приморье. При­амурье, Забайкалье и на северо-востоке Си­бири.

Не утратили своей податливости смяти­ям после мезозойских движений лишь две обширные полосы, где сохранялся беспо­койный режим. Одна из них протягивалась от Альп через Карпаты и Кавказ к Копетдагу и Гималаям; это Альпийско-Гималай-ская подвижная область, с которой связы­вают существование древнего океана Тетис.

Вторая полоса, окаймляющая восток Азии и включающая западные окраины Ти­хого океана, называется Восточноазиатской подвижной областью. Обе области про­должали существовать не только в мезо­зое, но и позднее. Именно в кайнозое, т. е. в течение последних 60 млн. лет исто­рии Земли, они оказались ареной мощных смятий. Здесь развернулась последняя из складчатостей - альпийская, в ходе которой были смяты недра Карпат, Кавказа, Копетдага, части Памира, а также Сахали­на, Камчатки и Коряцкого нагорья. Эти подвижные области продолжают существо­вание и в наши дни, проявляя свою актив­ность многочисленными землетрясениями, а в восточноазиатских горно-островных ду­гах и вулканизмом.

Во второй половине альпийской эры складчатости — в неогене, т. е. 10—20 млн. лет назад, начался совсем новый этап исто­рии земной коры, имевший особенно боль­шое значение для судеб современного рель­ефа и ландшафта. Он связан с новейшими, или неотектоническими, движениями — пре­имущественно вертикальными поднятиями и опусканиями, охватившими не только альпийские подвижные зоны, но и значи­тельно удаленные от них структуры само­го различного возраста. Во многих случаях эти движения продолжались и в антропогене, т. е. в течение последнего миллиона лет вплоть до наших дней. В одних местах перемещения земной коры происходили волнообразно, в других она дробилась и «торосилась», в третьих — только крени­лась.

Очень интенсивному воздействию новей­ших движений подвергались наиболее мо­лодые складчатые зоны: Кавказ, Карпаты, Копетдаг, Сахалин и горы Камчатско-Коряцкой дуги. Все эти горные страны суще­ствуют сейчас не столько вследствие мо­лодости складкообразования, сколько в ре­зультате недавности и интенсивности этих новейших вертикальных поднятий. В об­ширном диагональном (Памиро-Чукотском) поясе гор в поднятие были вовлечены такие разновозрастные структуры, как докембрийские (юг Алданского щита, байкалнды Станового хребта и нагорья), палеозой­ские (каледониды Тянь-Шаня и Саяно-Ту-синского нагорья, герциниды Урала, Гиссаро-Алая, Алтая), мезозойские (структуры Северо-Востока Азии) и альпийские (Па­мир).

Новейшие движения выражались не толь­ко в поднятиях, но и в опусканиях. Погру­жения земной коры создали современный облик впадин морей и крупных озер, мно­гих низменностей и котловин (Байкаль­ская, Ферганская). Особенно значительным погружениям подверглись предгорные впа­дины, примыкающие к молодым горам. В пределах таких впадин, частично заня­тых и морями, оформились, например, низменности Азово-Кубанская, Колхидская, Предкопетдагская.

Устойчивость платформ по отношению к смятиям но означает их неподвижности вообще. Как платформы, так и складчатые области подвержены другому виду движе­ний - попеременным вертикальным коле­баниям (поднятиям и опусканиям), - слов­но при вдохе и выдохе. Нередко именно в результате таких движений не только опу­щенные участки подвижных областей, но и платформы затапливались древними мо­рями и выстилались их отложениями; в дальнейшем при поднятиях моря отсту­пали, суша начинала расчленяться и осадконакопление шло уже в континентальных условиях.