Отличительная черта этой отрасли индустрии состоит в очень высокой концентрации производства, что резко улучшает его технико-экономические показатели. На долю крупных районных электростанций и блок-станций (так называются крупные электростанции местного значения) приходится сейчас более 95% всей выработки. В этом отношении наша страна идет в авангарде мировой науки и техники.

С помощью таких крупных электростанций можно оказывать сильнейшее воздействие на экономику очень больших территорий, способствуя их комплексному развитию, всестороннему использованию природных ресурсов, созданию производственно-территориальных комплексов невиданного размаха.

Современная энергетика знает два основных вида электрических станций: тепловые, использующие различные виды горючего, и гидравлические. Тепловые в свою очередь разделяются на конденсационные (КЭС), вырабатывающие только электроэнергию, и теплоэлектроцентрали (ТЭЦ), где одновременно производится и электрическая и тепловая энергия, поступающая к потребителям по трубопроводам в виде пара или горячей воды.

Особую группу составляют атомные электрические станции (АЭС), в которых топливом, точнее первичным источником энергии, служит распад ядер тяжелых элементов.

В дореволюционной России роль гидроэлектростанций в выработке энергии бы та практически неощутимой. На долю ГЭС в 1913 г. приходилось 0,04% общего производства электроэнергии. В дальнейшем в процессе осуществления плана электрификации доля гидроэнергетики непрерывно возрастала и к концу 50-х годов превысила 20% общего производства электроэнергии в стране. На некоторое время она стабилизировалась, но затем стала постепенно снижаться. Объясняется это необходимостью форсированного развития электроэнергетики, что легче достигнуть с помощью тепловых станции. В короткий срок были построены многие десятки государственных районных электростанций — ГРЭС. Быстро возрастала их мощность: еще лет 15—20 назад станция в 200—300 тыс. квт считалась крупной а в наши дни работают и строятся районные электростанции в 2,4 млн. квт и более.

Большое достижение нашей энергетики — создание и быстрое развитие теплофикации. Комбинированное производство тепла и электричества необходимо для многих отраслей хозяйства, и прежде всего для бурно растущей химической промышленности. В послевоенные годы тепло от ТЭЦ стало широко применяться для бытовых нужд.

Подавляющее число тепловых электростанции размещено в Европейской части — в промышленных районах Центра, особенно вокруг Москвы, а также на Урале, в районе Питера, где сосредоточены основные потребители электрической и тепловой энергии.

К востоку от Урала наибольшее количество тепловых станций размещено в Кузбассе, а также в промышленных узлах Новосибирска, Красноярска, Иркутска, Читы. Значительная сеть их создана в Средней Азии.