Во многих областях металлургии наши ученые и конструкторы стоят в авангарде мировой техники — многие государства закупают у нас лицензии на различные металлургические процессы и оборудование. Наши черные металлы вывозятся более чем в 30 зарубежных стран.

Цветная металлургия. Если в производстве черных металлов и в его размещении после Октябрьской революции произошли глубокие перемены, то цветная металлургия была за это время но существу создана заново.

Производство цветных металлов отличается еще большей материалоемкостью: для получения тонны цветных, а тем более редких металлов (рассеянных, редкоземельных, радиоактивных) надо добыть и обогатить не две-три, как при получении чугуна, а многие десятки, сотни, а то и тысячи тонн руды. А наиболее распространенный «мокрый» способ обогащения руд цветных металлов требует громадного количества воды: на одну тонну рудной массы — четыре и более кубометров. Зато концентраты цветных металлов (за исключением медных, содержащих лишь 10—20% металла) достаточно транспортабельны и их часто перевозят на очень большие расстояния к металлургическим заводам. Последние строятся обычно у крупных источников тепловой или электрической энергии, а иногда в центрах потребления цветных металлов, особенно если в этих центрах имеется надежная энергетическая база.

Электроемкость и топливоемкость производства многих цветных металлов так велика, что доля энергии и топлива в его себестоимости составляет нередко решающую величину. Это и определяет территориальный разрыв, нередко очень значительный, между первыми двумя циклами производства (добыча, обогащение руд) и последующими (выплавка, очистка, литье, прокат).

По выявленным запасам меди, алюминия, цинка, свинца, никеля, вольфрама, ртути страна находится сейчас на первом место в мире. Наша страна располагает также весьма значительными ресурсами редких, благородных металлов и рассеянных элементов. Но развитие цветной металлургии в стране существенно осложняется тем, что размещение месторождений многих металлов малоблагоприятно. Находятся они нередко в районах отдаленных и суровых, что затрудняет их освоение, удорожает добычу и дальнейшую переработку.

Многое в географии цветной металлургии зависит от того, использует ли предприятие рудную залежь односторонне, получая из нее один какой-нибудь металл, или комплексно, извлекая все или многие полезные компоненты — цветные, редкие и благородные металлы, серу и другие.

Значение комплексного использования сырья не исчерпывается непосредственным экономическим эффектом. Есть еще одна, не менее важная сторона дела, о которой четверть века назад очень хорошо сказал академик Ферсман: «Комплексная идея... это идея не только сегодняшнего дня, это идея охраны наших природных богатств от их хищнического расточения, идея использования сырья до конца, идея возможного сохранения наших природных запасов на будущее». Среди всех отраслей цветной металлургии по масштабам производства в стране на первых местах стоят выплавка меди и алюминия.