Многообразные по форме процессы пере­селения и расселения людей, хозяйственно­го освоения ими новых земель (колониза­ция) — одна из наиболее характерных черт исторической географии нашей страны. Ленин, исследуя пути ее социально-экономического развития в пореформен­ное время, назвал внутреннюю колониза­цию страны одной из важных особенностей России сравнительно с Западной Европой. Он рассматривал историю тогдашней Рос­сии как историю страны, «в которой еще не все земли заняты, которая еще не вся заселена», «...Россия находится в особенно выгодных условиях сравнительно с други­ми капиталистическими странами вслед­ствие обилия свободных и доступных ко­лонизации земель на ее окраинах». Эти процессы практически почти на всех исто­рических этапах накладывали отпечаток на формирование территориальных различий в хозяйстве и во многом способствовали объединению обширных пространств в еди­ное государство, а после победы Октябрь­ской революции — приобщению многочис­ленных народов нашей страны к социали­стическому и коммунистическому строи­тельству.

Археологическими раскопками обнаруже­ны останки древнейших людей в Армении, на Украине, в Крыму и Средней Азии. В течение многих тысячелетии шло расселение человека к северу от этих очагов. Особен­но заметные сдвиги произошли в послелед­никовый период (13—14 тыс. лет назад), когда общее потепление привело к форми­рованию природных условий, близких к со­временным. Многочисленные мезолитиче­ские и неолитические стоянки охотничье-рыболовецких племен, относящиеся к VII— IV тысячелетиям до н. э., обнаружены на всем пространстве от Прибалтики и При­карпатья, Карелии и Предуралья до пред­горий Алтая и Прибайкалья.

Земледельческие культуры на террито­рии нашей страны появились в VI—V ты­сячелетиях до н. э. В экономической жиз­ни некоторых племен, обитавших в пред­горьях Копетдага, в Приднепровье и на ре­ке Пуге, происходят важные изменения. Охота, рыболовство и собирательство усту­пают место земледелию и скотоводству. При археологических раскопках памятни­ков Пуго-Днестровской культуры или па­мятников Джейтун (в 30 км от Ашхабада) и Чопан-Депс  бы­ли обнаружены отпечатки зерен ячменя, пшеницы, а также кости домашних жи­вотных.

Скотоводство и земледелие широко распространились на территории Грузии, Армении, Азербайджана. В это же время формируются древние центры земледельческо-скотоводческой культуры в Северо-Восточном и Северо-Западном Причерно­морье (Трипольская культура). В конце III и начале II тысячелетия до н. э. из этих центров происходило распространение мно­гочисленных пастушеских племен по Восточной Европейской равнине (так называе­мых племен шнуровой керамики), которые были древними предками балтов и славян. Эти племена продвинули земледелие и ско­товодство в долины рек покрытой лесом Русской равнины (Днепр, Волга, Ока, Дон) и вступили в соприкосновение с финно-угорскими племенами, занимав­шимися охотой и рыбной ловлей на всем пространстве лесной зоны вплоть до Урала и Зауралья.