Речные системы Русской равнины (Днеп­ра, Волхова и Волги), как известно, близко сходятся в верховьях, что способствовало раннему соприкосновению племен между собой. С появлением зачат­ков торгового обмена и разделения труда реки стали важными торговыми путями. Наиболее выгодно расположенные на них поселении обрастали ремесленными поса­дами, постепенно превращаясь в города. Развитие торговли усиливало имуществен­ную дифференциацию в общинах, способ­ствовало сосредоточению материальных средств в руках местной знати, что в конечном счете обусловило процесс формиро­вания классового феодального государства. Центрами феодального господства стали древние города Руси.

У Ильмень-озера, кот­ловина, несмотря на заболоченность, засе­лялась словенами, по-видимому, еще в на­чале нашей эры. Здесь по берегам «Словен­ского моря» и впадающих в него рек срав­нительно легко было освоить возвышенные участки под папино, а на низких местах расчистить луга. Хороши были здесь и ры­боловные тони, леса изобиловали дичью. Через впадающие в озеро реки Ловать, По­лу и Мету можно было попасть в верховья Волги и Днепра, а по Волхову — спуститься на Ладогу и в Бал­тийское жаре. Именно благодаря такому положению у пересечения важных торго­вых путей в истоке реки Волхова и вырос Господин Великий Новгород — древний центр славянской государственности.

Само положение Новгорода на окраине русской земли благоприятствовало уста­новлению контактов его жителей с охот­ничьими племенами, расселявшимися по обширному северному пространству, а так­же активному участию новгородцев во внешней торговле со странами Северной и Западной Европы. Вместе с тем из-за се­верного положения и бедности почв уро­жаи зерновых у новгородцев были низкие, и скоро здесь возникла проблема покрытия дефицита в хлебе.

Поэтому новгородцы большое внимание уделяли охоте и другим промыслам, которые давали им продукты для обмена. В поисках мест, богатых пуш­ным зверем и рыбой, они продвигались на север и северо-восток, вступали в товаро­обмен с обитавшими там племенами, основывали новые поселения. В результате тер­ритория, подвластная Новгороду, очень скоро расширилась до Студеного (Белого) моря и до Печоры. Для сбора пушной дани на этих обширных пространствах в Новго­роде снаряжаются специальные военные дружины.