В отличие от Новгорода южные области расселения сла­вян имели большие преимущества для раз­вития сельского хозяйства. В пределах лесостепи тенистые дубравы, заросли бере­ста и бука чередовались с открытыми про­странствами ковыльной степи, где, по сви­детельству летописцев, «трава прятала и голову коня и шапку всадника». Здесь на плодородном черноземе легче было освоить пашню и прокормить большое количество лошадей и другого скота. Применение плуга в земледелии способствовало увеличе­нию сбора зерна. Широкое распростране­ние получает двух- и трехпольная систе­ма. Все это привело к тому, что здесь на­капливались довольно крупные товарные излишки сельскохозяйственной продукции, стало развиваться ремесло, возникли боль­шие торговые города.

Особенно быстро разбогател Киев, вы­годно расположенный на важном торговом пути «из варяг в греки». Путь между Бал­тийским и Черным морями по рекам Нев­ского, Западно-Двинского и Днепровского бассейнов и по соединяющим их волокам состоял из трех чистый, на которых ожив­ленность транспортных сношений в разное время была неодинаковой.

Первая из этих частей — Новгородско-Балтинская — обслу­живала связи Новгорода, Смоленска и По­лоцка со странами Балтийского моря, вто­рая — «греческая» (Днепр — Черное море — Царьград) — обслуживала связи Киева с Византией, а третья — Киевско-Новгородская — использовалась главным образом для внутреннего продуктообмена северных и южных княжеств Киевской Руси.

Киевские князья совершали походы про­тив соседних восточнославянских племен для обложения их данью и присоединения к своей державе. При Олеге, Киевскую Русь были включены древляне, северяне и радимичи; при Игоре — тиверцы и ули­чи; при Святославе — вятичи. Успешно велась борьба с соседними государственными объединениями, которые складывались в конце I тысячелетия н. э. в Поволжье.

Процесс феодализации развертывается в это время не только у восточных славян, но и у племен, занимавших районы Поволжья. У некоторых из них развиваются земледелие и ремесла, усиливается влия­ние местной знати, формируются государ­ственные образования. В Среднем Поволжье и Нижнем Прикамье образуется силь­ное государство волжско-камских болгар; Нижняя Волга, Дон и степное Предкавка­зье объединяются в своеобразную империю хазар со смешанным оседло-кочевым, в ос­новном тюркоязычным населением. В IX в. Хазарский каганат был сильнейшим госу­дарством Восточной Европы.