Причерноморские степи в X—XI вв. зани­мали разные кочевые племена — печенеги, горки, берендеи и, наконец, половцы. В те­чение двух веков Киевская Русь в основ­ном успешно справлялась с натиском ко­чевников. Тем не менее связанная с ними постоянная напряженность на южных ок­раинах государства служила причиной оттока славянского населения отсюда на северо-восток в дремучие леса, покрывавшие волжско-обское междуречье. Там в речных котловинах выискивались луга и пригодные под пашню земельные участки. Особенно охотно пришельцы расселялись на опольях — открытых лугово-степных массивах, расположенных среди густых непроходимых лесов.

В XI в. происходит сгущение славянского населения в центре Русской равнины, в так называемой Суздальской Руси. Пере­селение сюда русских людей сопровожда­лось сельскохозяйственным освоением зе­мель и интенсивным градостроительством. В X в. в этом краю русской земли упоми­наются лишь два города — Муром и Ростов, а в XI и XII вв. летописи называют уже целое ожерелье русских городов: Влади­мир, Суздаль, Ярославль, Юрьев-Поль­ский, Дмитров, Волоколамск, Москва, Углече-Поле, Переславль-Залесский, а на реке Оке — Рязань, Переславль-Рязанский.

Уже в конце XII в. Суздальское княже­ство становится самым сильным в Киев­ской Руси. На отвесном левом берегу реки Клязьмы, где обрывается плодородное суз­дальское ополье, а на правом берегу начи­наются заболоченные леса Мещеры, возвы­шается новый городской центр всего Северо-Востока — Владимир.

Перемещаются к востоку — на Волгу, Оку, Клязьму — и торговые пути. Растут и крепнут связи Владимира с Великим Нов­городом. Суздальские князья переносят свою столицу во Владимир, украшают се соборами и церквами, княжескими хоро­мами и возводят оборонительные сооруже­ния.

Став великими князьями Киевской Руси, Андрей Боголюбский и Всеволод Большое Гнездо уже не переезжают в Киев, а оста­ются во Владимире и держат киевских кня­зей «под своей рукой».