Наиболее ранний ко­лонизационный поток переселенцев из Рус­ского централизованного государства был связан с хозяйственным освоением Севера (Поморья) и Северо-Востока. Это движение зародилось в то время, когда, спасаясь от татарского ига, многие жители Владимиро-Суздальской Руси расселялись в бассейнах Северной Двины и Печоры.

На длительное время главным опорным пунктом колонизации становится Великий Устюг. Отсюда Стефан Пермский начал свою миссионерскую деятельность среди зырян (так называли тогда народ коми). Он создал первую зырянскую азбуку и пе­ревел на зырянский язык несколько бого­служебных книг. В 1383 г. Стефан был на­значен первым епископом новой Пермской епархии. На месте разрушенного языческо­го капища на реке Вычегде возникает го­род Усть-Вымь, ставший местопребывани­ем пермского епископа и опорой москов­ской власти в землях зырян.

Продвигаясь на север, новые поселенцы основывали монастыри в Поморье. Так, в первой половине XV в. возник, например, Соловецкий монастырь. Жизнь северного края особенно оживилась в XVI в. В это время туда усиливается поток колонистов из крестьян и промышленников. Больше всего преуспели Строгановы, развернув­шие в широких масштабах солеварение. В 1515 г. на речке Усолке, впадающей в Вычегду, у озера Солонихи. Строга­нов из Устюга ставит первую соляную вар­ницу. Вскоре Строгановы стали полновласт­ными хозяевами огромной территории не только в бассейне Вычегды, но и в Предуралье, по Каме и Чусовой, превратив в столицу своих владении богатый Сольвычегодск. Строгановы не ограничивались промыслом соли. Для обеспечения работ­ных людей продовольствием они заводили пашню, сажали на ней охочих до земли переселенцев, а также строили городки, в которых создавали различные ремесленные мастерские, широко вели выгодный торг пушниной.

Строгановы, а за ними и другие промышленники строят корабли, посылают их в Лондон с товарами, нанимают на работу европейских мастеров и моряков.

В середине XVI в. через Холмогоры на­правлены были первые русские посольства в Англию, после чего развернулись торго­вые отношения между обеими странами. Они открыли возможность выгодного сбыта продуктов морского и лесного промыслов Северной Руси в Западную Европу.

В конце XVI в. в устье Северной Двины близ Михайлово-Архангельского монасты­ря закладывается Архангельск — город и главный морской порт Московской Руси. Вдоль рек Северной Двины Сухоны скла­дывается важный торговый путь: Архан­гельск — Великий Устюг — Вологда — Яро­славль — Москва. По нему летом на лодках, зимой на санях идут товары: заморские продукты из европейских стран, рыба и соль с Поморья и Сольвычегодска, моржовая кость и пушнина с Печоры и Урала; навстречу им — хлеб, воск, льняные ткани, мед, предназначавшиеся для Поморья и вывоза в страны Западной Европы. До основания Петербурга этот путь был глав­ным в страны Западной Европы.