Еще в период существо­вания древнерусского государства обозна­чилась весьма важная роль Волги как удоб­ного торгового пути из Руси на юг и вос­ток — в Закавказье и Среднюю Азию, Пер­сию и Турцию. Но в начале XVI в. Рус­скому государству принадлежала лишь Верхняя Волга. В среднем течении реки укрепилось Казанское татарское ханство, нижняя ее часть принадлежала Астрахан­скому ханству.

Особенно выгодное стратегическое и тор­говое положение занимала Казань. Утвер­дившись здесь, татарская знать находилась в непосредственной близости к русским землям и часто предпринимала набеги на их окраины. С другой стороны, Казань ле­жала в узле важных торговых путей на Восток, запирала выход из пермской земли (по Каме), уже освоенной русскими лю­дьми.

Наступление на Казань проходило быст­ро и сопровождалось колонизацией русски­ми всей территории Казанского ханства. Жившие по его окраинам чуваши, марий­цы, удмурты, мордва платили дань Каза­ни, так же как и кочевавшая к востоку часть башкир. Многие из этих народностей, разоряемые татарской феодальной верхуш­кой, приняли московское подданство добро­вольно.

Казань была взята многотысячными войсками Ивана IV в 1552 г. и превращена в центральный пункт русской земледельческой колонизации в среднем Поволжье. Военно-служивый люд составил контингент первых русских поселенцев в этом краю. За ними последовали и крестьяне, бежав­шие от все более усиливающегося гнета феодалов внутри страны.

Одновременно с засолением Закамья по­добный же процесс совершался и на пра­вобережье Волги. Большие массивы земель были переданы служилому дворянству, ко­торое основывало здесь поместья, переводя в них своих крепостных.

Особенно быстро русская колонизация правобережья пошла после того, как в 1648 г. был построен город Симбирск и создана «Симбирская черта» укреплений.

В 1556 г. к Русскому государству была присоединена Астрахань. Долгое время она оставалась единственным пунктом русской оседлости в Нижнем Поволжье. Для укреп­ления связей с Астраханью, осуществляе­мых по Волге, а также для разъединения связей крымских татар с Ногайской Ор­дой в конце XVI в. были основаны Ца­рицын (ныне Волгоград) и Саратов. Эти укрепления постепенно росли, превраща­ясь в центры новых колонизуемых районов

К концу XVII в. русская земледельче­ская колонизация охватила все протяже­ние Волги от истоков до устья и втянула другие народности (чувашей, мордву) в систему развитых феодальных отношений. В этот период были заложены основные города Поволжья, выгодное положение ко­торых определило их бурный рост и вы­движение, в важные торгово-хозяйственные центры Российского государства. Это спо­собствовало превращению Волги в его глав­ную торговую магистраль.