Установление прямого мор­ского пути из Руси в страны Западной Ев­ропы через Архангельск, а позже по пути в Среднюю Азию, Закавказье и Иран, привело к расширению спроса на выгод­ный экспортный товар — пушнину. Это за­ставило русских промышленников активи­зировать свои усилия для розыска и эксплуатации новых соболиных мест.

Еще в конце XI в. русские промышлен­ники ходили за «Камень» (Урал). В XV— XVI вв. на морские берега за рекой Обь в богатую соболями Мангазею уже регу­лярно добирались промысловые люди По­морья трудным Северным морским путем и волоком через полуострова Канин и Ямал. Прокладке же более южных путей через Уральский хребет мешали сибирские та­тары, которые, приведя в зависимость остя­ков (хантов) и вогулов (манси), обитав­ших на притоках Нижней Оби, образовали Сибирское ханство с центром в городе располагавшемся на Иртыше не далеко от того места, где в него впадает Тобол.

С падением Казани открылся более удоб­ный ход в Сибирь по Каме и ее левым притокам на верховья реки Туры. Естест­венно. что этот путь сразу привлек к себе внимание промышленных людей, и прежде всего Строгановых, которые к тому време­ни имели на Каме крупное хозяйство и город Соль-Камская. В 1574 г. Строгановы получают у царя грамоту, которой им разрешалось на свой страх и риск заводить городки на Тоболе и Иртыше. Для этой цели они снаряжают дружину во главе с Ермаком, которая разгромила войска си­бирского хана Кучума. После удачного по­хода Ермака специально снаряженные дружины строят укрепленные пункты на Иртыше и Оби, положив тем самым начало присоединению обширного Сибирского края к Русскому государству.

В 1586 г. на реке Туре при впадении был заложен город Тюмень. В 1508 г. в верховьях реки Туры заклады­вается город Верхотурье и от него на Со­ликамск прокладывается сухопутная Бабиновская дорога, ставшая головным участ­ком великого сибирского пути русских зем­лепроходцев. Для того чтобы осуществлять контроль за вывозом из Сибири пушнины, делать учет и производить государевы тамо­женные сборы, все другие пути правитель­ством были запрещены.

Главным опорным пунктом русской ко­лонизации в Западной Сибири- с 1587 г. стал Тобольск, превращенный вскоре в ад­министративный центр всей Сибири. От­сюда землепроходцы разведали в короткие сроки обширные пространства тайги и тун­дры всего севера Азиатского материка. На речных судах-дощаниках и лодках они про­шли все основные речные системы Сибири. Немногочисленные племена энцев, хантов и манси, эвенков, якутов, бурят и других коренных народностей принимали русское подданство. Они платили соболиный ясак в пользу государя и обменивали оставшую­ся пушнину на разнообразные продукты и товары, предлагаемые им землепроход­цами.

Главные маршруты землепроходцев про­шли по двум направлениям: северному — от Тобольска вниз по Иртышу, Оби на реку Таз, через Турухаиский волок на нижний Енисей, на Нижнюю Тунгуску и через во­лока на реку Лену; южному — вверх по Оби на реку Томь через Кеть-Касскнй волок на Енисей, Ангару,  и через волок на реки Куту и Лену. На последней оба направлении сходились в центре расселения якутов.

Для хранения снаряжения и собранной пушнины, строительства судов и средств преодоления волоков, для расселения слу­жилых людей и государевой администра­ции в удобных пунктах строились дере­вянные остроги и города. Уже к середине XVII в. их насчитывалось в Сибири око­ло 40. Помимо Тобольска крупными адми­нистративными центрами, в которые были определены царские воеводы, стали Вер­хотурье, Томск, Енисейск, Ир­кутск, Якутск, Нерчинск.

Первоначально базой хлебного снабже­ния Сибири выступало Предуралье — Вят­ская земля. Однако длительный и трудный путь доставки хлеба (в Якутск он попадал на третий год), большие потери в связи с многократными перегрузками заставили принять меры к организации местных про­довольственных баз. Правительство обязы­вает воевод выискивать угожие места под пашню, куда направляются крестьяне-переселенцы. С конца XVI в. активизируется и стихийное заселение Сибири русскими переселенцами. Уже в XVII в. обозначают­ся контуры первых сибирских земледель­ческих центров — Тобольская группа па­шенных уездов, Томская пашня, Илимская пашня. Поставленная задача — обеспечить собственным хлебом сибирское население — была скоро выполнена. В новых, сложных природных условиях, не известных ранее русскому крестьянству, крепла и развива­лась своеобразная земледельческая культу­ра таежных речных долин Сибири, которая выработала необходимые приемы и навыки выращивания здесь хлебов и овощей. В кон­це концов «истинными завоевателями Си­бири были не казаки и воеводы, а пашенные крестьяне... Крестьянство оказалось главным фактором превращения Сибири в русский край».