Для установления широких связей с евро­пейскими державами без разорительного посредничества, ставившего иногда под. во­прос и саму возможность всяких связей, России пришлось вести многочисленные войны за выход к морю и на юге, и на се­вере — с Турцией, с Крымским ханством, с Персией, со Швецией. Самым важным тог­да было отвоевание Балтийского побережья на протяжении от Выборга до Риги.

Окно в Европу. Громовой салют полтав­ской победы услышала вся Европа. Стена шведских и немецких завоеваний, отгора­живавшая Россию от Балтики, рухнула. В 1703 г. в устье Невы был основан Санкт-Петербург, а в 1713 г. в этот юный город была перенесена столица из старой Москвы.

Петербург очень быстро стал главным портом России, ее окном в Европу. С ним не могли теперь сравниться ни Архан­гельск, ни Азов, так как именно по Бал­тике открывался прямой путь в процве­тавшие государства Европы — Англию, Голландию, Францию, Скандинавские стра­ны, северо-германские государства. Имен­но сюда из Средиземноморья переместился прежний центр всей хозяйственной жизни Европы, ее наиболее важные торговые путч.

К тому же и Азов, и Архангельск были гораздо хуже связаны с главными внут­ренними областями России, чем Санкт-Пе­тербург. Реки бассейна Невы близко под­ходят своими верховьями к рекам Волж­ского бассейна. Таким образом, почти весь путь от Петербурга до Москвы был по сути дела подготовлен природой. Поэтому уже в год основания Петербурга был построен канал, соединивший Цну — реку Невского бассейна — и Тверцу — приток Волги. Это был первый в России канал. Он положил начало Вышневолоцкой водной системе, от­крытой для навигации в 1708 г. и связав­шей Петербург с Волгой, с наиболее раз­витыми в хозяйственном отношении обла­стями Русского государства. В 1718—1739 гг. прокопали обходные ладожские каналы. которые позволили миновать бурное Ла­дожское озеро; в конце XVIII — начале XIX в. были сооружены Тихвинская и Мариинская водные системы. Возвышению Петербурга способствовала, конечно, и пра­вительственная политика: именитые архан­гельские купцы, например, были просто пе­реселены в Петербург, а вывоз многих то­варов через Архангельск был запрещен.

Приморское положение новой столицы. выдвинутой далеко на запад, отвечало новым задачам, вставшим перед государством. Если Москва была собирательницей рус­ских земель, стояла в их центре и сыграла руководящую роль в создании Российского централизованного государства, то теперь на первый план выдвигались задачи фор­сированного экономического развития, тре­бовавшие усиления внешних связей, повы­шения товарности хозяйства. Петербург по сравнению с Москвой имел значительно бо­лее удобные связи с большинством евро­пейских столиц и крупнейшие торговых центров Европы, предъявлявших спрос на русский лен, пеньку, юфть, уральское же­лезо. Через Петербург проходило в первой четверти XVIII в. до 10—15% русской внешней торговли.