В то время как на севере Российская империя вышла к Балтике, борьба на юге за берега Черно­го моря еще не закончилась. Между тем присоединение Крыма и причерноморских степей было важно и для укрепления юж­ных границ государства, и для его даль­нейшего экономического развития. С ростом в середине XVIII в. товарности сельского хозяйства псе более явной становилась не­обходимость выхода к Черному морю для вывоза сельскохозяйственных продуктов за рубежи. А путь к морю шел через устья Днепра. Дона и Керченский пролив, кото­рые могли служить здесь такими же выхо­дами для сбыта русской продукции, каким на Балтике было устье Невы.

Борьба с Крымским ханством и Турцией (подчинившей себе Крым в XV в.) за ста­ринные славянские земли, отторженные от Русского государства более чем на 500 лет, была долгой и упорной. Лишь в 70-х годах XVIII в. Россия получила выход к Черному морю на участке между Днепром и Южным Бугом, в 80-х— Крым и Западное Предкавказье (к северу от реки Кубани), в начале 90-х — побережье Черного моря между Южным Бугом и Днестром и, нако­нец, уже в начале XIX в. — Бессарабию.

Победы русских войск над турками и приближение русских границ к Кавказу возбуждали надежды на освобождение у кавказских народов, порабощенных Тур­цией и Персией (Ираном). Некоторые северокавказские народы (например, кабар­динцы) еще в XVI в. вошли в состав Рус­ского государства, ища защиты от посяга­тельств Крымского ханства и султанской Турции. В XVIII в. грузинские и армянские послы неоднократно обращались к России с просьбой о помощи, покровительстве пли о принятии в ее подданство. Первой вошла в состав России Восточная Грузия (1801 г.), которую сближали с Россией также и общ­ность религии, давние культурные, а в от­дельные периоды и политические связи. В первые десятилетия XIX в. и остальные грузинские княжества одно за другим во­шли в состав Российской империи. В 20-х годах XIX в. к России отошли ханства Азербайджана и княжества Армении. Де­сятки тысяч армян переселились сюда из районов, оставшихся под властью Ирана и Турции.

Присоединение к России, экономически и культурно более развитой, чем Турция и Персия, было прогрессивным сдвигом в судьбе народов Кавказа. Однако вместе с тем в составе Российской империи Закав­казье оказалось на положении: колонии рус­ского царизма. Это в конечном счете не могло не вызвать сопротивления и борьбы народов Кавказа против царского гнета, слившейся впоследствии в один поток с борьбой русского народа за освобождение от царского самодержавия.

В этот же период важные события про­исходили и на западных рубежах России. Своекорыстная и близорукая политика польских правящих кругов привела к то­му, что в XVIII в. Польское государство очень ослабело. На востоке среди придав­ленного двойным гнетом украинского и белорусского крестьянства польская шлях­та не имела никакой поддержки. Восстав­шие крестьяне стремились вырваться из-под власти Польши и перейти в поддан­ство России.

В итоге трех разделов Польши (1772, 1793 и 1705 гг.) в состав России вошли Пра­вобережная Украина (Галиция отошла к Австрии), Белоруссия, Литва, и Курляндия (западная часть Латвии).

Таким образом, и на западе Россия вер­нулась к давним границам Киевской и Новгородской Руси, воссоединив в едином государстве почти все (за исключением Закарпатской и части Западной Украины) земли трех народов-братьев — русских, ук­раинцев и белорусов.