В 20-х годах XVIII в. казахи очути­лись в очень тяжелом положении: со всех сторон их теснили враждебные соседи, усо­бицы раздирали орды изнутри. В 1730 г. один из казахских ханов. Абулхаир, обра­тился к России с просьбой принять каза­хов Младшего жуза (орды) в русское под­данство и защитить их от «калмыков». Как показала исто­рия, это был наиболее целесообразный вы­ход из положения, в каком оказались ка­захи: подданство России означало присоединение к стране более передовой, а порабощение отсталой Джунгарией могло лишь задержать развитие Казахстана.

Решено было казахов в подданство при­нять и построить город на границе с Ка­захской степью — Оренбург. Главная цель строительства Оренбурга состояла в том, чтобы «отворить путь во всю полуденную Азию», т. е. в Казахстан, Среднюю Азию, Индию, Персию, для развития торговых связей, «коммерции» с восточными стра­нами.

Долгое время, однако, серьезных попыток закрепиться в глубине территории Казах­стана не предпринималось. Лишь через сто лет после основания Оренбурга началось строительство русских укрепленных пунк­тов в казахских степях. Фактическое при­соединение Казахстана завершилось к се­редине 60-х годов XIX в. Вслед за этим произошло и присоединение Средней Азии. Отчасти оно было ускорено опасениями на­счет завоевательных намерений Англии в Азии после Крымской войны 1853—4856 гг. Основной же причиной, ускорявшей при­соединение Средней Азии, была важность для развивавшейся русской буржуазии но­вых рынков. Сыграло свою роль и резкое сокращение ввоза хлопка для русской тек­стильной промышленности из Северной Америки в связи с разразившейся там гражданской войной.

К 1885 г. в результате военных действий и мирных добровольных вхождений (кир­гизов, туркмен Мервского оазиса и др.) по­чти вся территория Средней Азии вошла в состав Российской империи, а Бухарский эмират и Хивинское ханство признали свою вассальную от нее зависимость.

Царизм проводил в Казахстане и Сред­ней Азии реакционную политику колони­ально-национального угнетения. Однако вместе с тем присоединение к России спо­собствовало хотя и медленной, но все же смене отсталых феодальных и даже дофео­дальных общественных отношении более развитыми — капиталистическими. Учиты­вая и отрицательные, и прогрессивные последствия присоединения к России тер­риторий Причерноморья, Кавказа, Казах­стана и Средней Азии, Энгельс делал вывод о том, что «Россия действительно играет прогрессивную роль по отношению к Востоку... господство России играет цивилизующую роль для Черного и Каспийского морей и Центральной Азии для баш­кир и татар...».