Наиболее крупным фактом новой гео­графии промышленности, сложившейся в капиталистическую эпоху, было форми­рование Южного горнопромышленного рай­она  в короткий срок он превратился в главный район тяжелой, прежде всего угольно-металлургической, промышленно­сти России. Этот район целиком был дети­щем капитализма: его формирование на­чалось по-настоящему лишь в 70-х годах  XIX в.

Базой, на которой он развился, по­служило редкое сочетание крупных запа­сов богатых железных и марганцевых руд, высококачественных коксующихся и энер­гетических, углей и известняков.

Однако только с развитием капитализма, с созда­нием большой армии вольнонаемного тру­да, с накоплением отечественных, а глав­ным образом с привлечением иностранных капиталов, машин и оборудования (целые заводы привозились из европейских стран и даже из Америки) богатейшие природные возможности Донбасса, Приднепровья и Приазовья были реализованы. Сильнейшим стимулом для этого стало крупное желез­нодорожное строительство, создавшее бы­строрастущий спрос на уголь и металл. Английский, французский, бельгийский ка­питал, устремившийся на Юг в погоне за высокими прибылями, конечно, ускорял развитие промышленности, но он одновре­менно ставил Россию во все большую зави­симость от мощных капиталистических держав.

Отсутствие крепостнических пережитков способствовало быстрому капиталистиче­скому развитию молодого индустриального района. Именно благодаря Югу русская металлургия превзошла по темпам разви­тия и европейскую, и даже американскую. Выплавка чугуна в России утроилась за 10 лет (1886—1896 гг.), тогда как Франции для такого подъема понадобилось 28 лет, Соединенным Штатам — 23 года, Англии — 22 и Германии — 12 лет.

Новые передовые производственные отно­шения, большая производительность воль­нонаемного труда, приток крупных капита­лов, использование более передовой тех­нологии (плавка чугуна на коксе, а не на древесном угле), лучшая техническая осна­щенность — все это определило победу капиталистического Юга в конкурентной борьбе со старым Уралом. В середине 90-х годов Юг впервые обогнал его по произ­водству металла, а менее чем через деся­тилетие, в 1902 г., произвел чугуна почти вдвое больше, чем Урал.

Классической стала та характеристика пореформенного Урала, которую дал ему Ленин в своем труде «Развитие капита­лизма в России»: «...самые непосредствен­ные остатки дореформенных порядков, сильное развитие, прикрепле­ние рабочих, низкая производительность труда, отсталость техники, низкая заработ­ная плата, преобладание ручного производ­ства, примитивная и хищнически-перво­бытная эксплуатация природных богатств края, монополии, стеснение конкуренции, замкнутость и оторванность от общего тор­гово-промышленного движения времени — такова общая картина Урала».