Всесоюзная перепись населения 1970 г. выявила в стране 91 народ, насчитывающий более 10 тыс. человек каждый; кроме того, ряд малых народов включен в графу «другие национальности».

Многочисленные народы нашей страны различаются между собой по языку и особенностям национальной культуры; однако давняя общность исторических судеб, тесные и многосторонние связи в экономике и культуре послужили важнейшей основой, на которой в течение многих веков происходило сближение этих народов. Крупную роль в  этом сыграло и то, что уже с XVII—XVIII вв. огромное большинство разноязычного населения тогдашней России было втянуто в систему Централизованного рынка и находилось под сильным хозяйственно-культурным влиянием численно преобладающего в стране русского народа. Еще в дореволюционное время начались сложные процессы этнического (языкового и культурного) слияния с русскими многочисленных неславянских народов.

Установленный Октябрьской революцией социалистический строй довершил и упрочил исторически возникшую государственно-политическую и экономическую общность народов Советского государства. «Социализм, организуя производство без классового гнета, обеспечивая благосостояние всем членам государства, тем самым дает полный простор «симпатиям» населения и именно в силу этого облегчает и гигантски ускоряет сближение и слияние наций». При социализме свободные народы обрели суверенное право национального самоопределении и создания собственных национально-политических (государственных и автономных) образований в системе единой социалистической державы — право, провозглашенное одним из важнейших ленинских документов — «Декларацией нрав народов России» от 2 (15) ноября 1917 г.

Национально-государственное строительство в нашей стране началось с первых же дней после установления советской власти. Уже в декабре 1917 г. быта образована Украинская ССР. В 1918-1922 гг. провозглашены национальные социалистические республики: Белоруссия, Азербайджан, Армения, Грузия, Казахстан, Туркестан. Автономию в рамках Российской Федерации получили народы Поволжья и Приуралья — башкиры, татары, чуваши, удмурты, марийцы, коми. На Северном Кавказе возникли автономные республики: Дагестанская АССР, Черкесская, Кабардино-Балкарская, Чеченская автономные области, а в Сибири — Якутская АССР.