В дореволюционной России животноводство даже по сравнению с примитивным земледелием носило отсталый характер и основная масса населения потребляла главным образом растительные продукты — хлеб, картофель и др. В те времена особо важное значение имело коневодство: лошадь была основной силой как для обработки полей, так и для транспорта. Однако в 1913 г. в главных земледельческих губерниях России почти 32% крестьянских хозяйств не имело лошадей. Большинство из них не имело и коров; подавляющая часть скота принадлежала помещикам.

Первая империалистическая, а затем гражданская война еще более подорвали животноводство России, его товарность, нанесли этой части сельскохозяйственного производства наибольший урон.

Только после завершения коллективизации, по мере укрепления социалистического сектора в сельском хозяйстве начало развиваться и животноводство. В наши дни оно представляет собой крупную и быстро растущую отрасль сельскохозяйственного производства, причем преобладающая часть продуктивных животных принадлежит колхозам и совхозам. Вместе с тем в личном хозяйстве колхозников, рабочих и служащих находится тоже значительное поголовье различного скота и птицы.

Ежегодное валовое производство основных видов животноводческой продукции в стране за пятилетие 1951—1955 гг. в среднем составляло: мяса (в убойном весе) — 5,7 млн. т, а в период 1966—1970 гг, оно уже достигло 11,6 млн. т. молока — соответственно 37,9 и 80,5 млн. т, шерсти — 226 и почти 400 тыс. т, яиц — 15,9 и 36 млрд. штук. В среднем на каждого жителя страны приходилось в год около 50 кг мяса, более 340 кг молока и около 150 штук яиц. Однако и этого недостаточно, и уже в ближайшие годы, как это намечено планами на девятую пятилетку, предстоит увеличить среднегодовое производство мяса до 14,3 млн. т (в убойном весе), молока — до 92,3 млн. т, яиц — до 46,7 млрд. штук и шерсти — до 464 тыс. т.

Как и растениеводство, животноводство делится на отрасли, каждая из которых специализирована на разведении того или другого вида домашних животных — молочного и мясного скота, свиней, овец, коз, птиц, оленей, лошадей, верблюдов, пушных зверей и др.

Все эти отрасли отличаются одна от другой и продуктами своего производства, и особенностями размещения по территории страны.

Крупный рогатый скот — главный поставщик молока, мяса и кож — широко, хотя и очень неравномерно, распространен по всей стране. Общая его численность к концу 1970 г. превысила 99 млн. голов, в том числе 41 млн. коров. Средний годовой удой молока от од ной коровы в колхозах и совхозах составляет 2270—2350 кг. Однако в государственных племенных хозяйствах, где имеются первоклассные породы молочного и молочно-мясного скота (холмогорская, ярославская, сычевская, буро-латвийская, распространенные главным образом в северных районах и в прибалтийских республиках, и красно-степная — в южных районах), средний годовой удой достигает 3,5— 4 тыс. кг. Лучшие же хозяйства получают от каждой коровы от 5 тыс. кг молока и более в год.