Большая динамичность не только при­родного, но и культурного ландшафта на равнинах Средней Азии — прямое след­ствие скудости водных ресурсов. Достаточ­но ничтожного перехода за критические пределы, как в природе возникают реши­тельные изменения. В прошлом они по-своему не раз воздействовали и на исто­рические судьбы народов, особенно влияя на кочевое хозяйство скотоводов.

На 8 метров ниже, чем теперь, опускался уро­вень Каспия в IV—III вв. до н. э., а Арал тогда стоял высоко. Это было время рас­цвета степей и кочевого степного хозяй­ства. В начале нашей эры возросла континентальность климата, участились засухи, высохла большая часть Балхаша, в солон­чаковые болота превращались значитель­ные участки Арала. Каспий же в это время сильно поднялся. На V и XIII вв. прихо­дятся новые максимумы увлажнения и рас­цвета степей — к этим периодам относятся и подъемы в хозяйстве кочевых народов. Напротив, IX и XIV—XVI вв. отмечены иссушениями, чему сопутствовали и пере­селения целых народов — печенегов в юж­норусские степи, калмыков из Джунгарии в Поволжье. Естественно, что названные смены природных условий были далеко не единственной и не решающей причиной упомянутых социально-исторических пере­мен, но свое влияние на их ход они тоже оказывали.

Через знойные пустыни равнин несут свои воды из горных ледников реки Аму-дарья, Сырдарья. Пли, Чу. Часть средне­азиатских рек — Чу, Зеравшан, Теджен, Мургаб и другие — иссякает в песках. Сре­ди серовато-бурых тонов пустынных ландшафтов ярко-зелеными лентами выделя­ются тугайные заросли и оазисы с возде­ланными полями хлопчатника и риса, бах­чами, садами и виноградниками.

Искусственное орошение применяется на равнинах Средней Азии уже не одно тысячелетие, поэтому почвы и весь ланд­шафт ее оазисов несут на себе печать мно­говекового хозяйствования человека. Осо­бенно большого размаха строительство гид­ротехнических сооружений достигло в наши годы. Новейшие ирригационные работы отличаются от дореволюционных не только масштабами и технической осна­щенностью, но и комплексностью, так как рассчитаны на одновременное решение не­скольких задач: орошение полей, обводне­ние пастбищ, рассоление почв и получе­ние гидроэнергии, а в ряде случаев пресле­дуют и транспортные и рыбохозяйственные цели. Опыт ирригаторов Средней Азии — школа для гидротехников всей страны.