Степное, а на юге полупустынное Тургайское плато расположено в мери­диональном седловидном прогибе складча­того фундамента между Уралом и Внутренним Казахстаном. Здесь интенсивно разрабатываются железные руды Кустанайского бассейна, содержащего большую часть всех запасов страны. С фундаментом и древ­ней корой выветривания связаны золотые прииски и асбестовые месторождения, запасы бокситов, руд марганца, титана, кобальта и никеля.

Тургайское плато построено отложения­ми палеогенового пролива между морями, затоплявшими запад Сибири и равнины Средней Азии. Напластования здесь зале­гают почти горизонтально. Столовая по­верхность плато расчленена на многочис­ленные фестоны и увалы маловодными и вовсе сухими долинами, напоминающими о более влажных условиях прошлого. С ис­чезновением моря связано формирование нескольких буроугольных бассейнов, глав­ный из которых — Убаганский.

В осевой части Тургайского плато суще­ствует глубокая ложбина с озерами и солончаками. Теперь на нее с надеждой смот­рят те, кто предполагает, что именно здесь будет проложена глубокая выемка для пе­реброски западносибирских вод в Среднюю Азию.

Возвышенные равнины Вос­тока — Прибалхашье, Бетпак-Дала и Муюнкум — приподняты до 300—700 м. Это почти не смягчает на них летнего зноя, но сказывается на большей суровости зим, которая связана и с нарастанием конти­нентальное климата к востоку.

У каменистой, местами глинистой пустыни два имени, оди­наково мрачных. Одно, уже нами упомяну­тое, в переводе с казахского означает «бес­стыжая равнина», другое, русское, — «Голодная степь» (это северная Голодная степь, а есть еще южная — у Ташкента). Вторая возвышенная равнина Востока — полупу­стынная Балхаш-Алакольская впадина. Здесь интересна цепочка озер — это остатки более обширного водоема, существовавше­го тут в четвертичное времен. Бледно-го­лубое зеркало озера Балхаш покоится на высоте 339 м, занимая до 600 км в длину.

В нем преобладают глубины порядка 6 м. Пролив соединяет две расши­ренные части озера, западную — пресную с сильнее испаряющейся восточной — соло­новатой. Увеличение расхода реки Пли, главного притока Балхаша, на орошение полей может повести к постепенному засо­лению вод, к сокращению зеркала и даже полному исчезновению озера. Уже приня­ты решения, которые должны предотвра­тить такую угрозу.