Еще на рубеже неогена и четвертичного периода на севере Каракумов прогнулась Сарыкамышская впадина. Прорвавшаяся сюда во второй половине четвертичного периода Амударья образовала в ней прес­ное озеро, из которого в Каспий уст­ремилась за сотни километров сточная ре­ка Узбой (Западный). Озерный режим в этой впадине и сток по Узбою сохранялись вплоть до конца бронзового века — об этом свидетельствуют не только геоморфоло­гические, но и археологические памятни­ки. Когда Амударья не без влияния новей­ших поднятий повернула в Арал, Узбой начал обсыхать. Прорывы Амударьи в Сарыкамыш случались и позже (в 1221— 1573 гг. и в конце XIX в.). Теперь сухое русло Узбой проходит то в широкой (до 1,5 км) террасированной долине, то в ущелье глубиной до 60 м, то теряется в расширениях, занятых солеными озерами и солончаками.

Южная треть молодых закаспийских равнин — низменная песчано-глинистая пусты­ня. Куполовидные горбы складок Западно­го Копетдага продолжаются в се недрах. образуя нефтегазоносные структуры и гря­зевые вулканы. Таков, в частности, и мо­лодой полуостров Челскен.

С юга над Каракумами высятся горы Копетдага, которые представляют со­бой фасад гор, т. е. входят в северные окраинные цепи Иран­ского нагорья. По отношению и к другим горам и к равнинам Средней Азии это ино­родное образование — явная часть Перед­ней Азии; упоминание о ней здесь оправ­дано лишь смежностью ее расположения на стыке с Каракумами и равнинами Закаспия. По существу же описанию Копетда­га место в тексте об остальном Восточ­ном Средиземье.

Более чем на 600 км протянулись умеренно высокие крутосклонные копетдагские хребты. Склад­ками альпийского возраста здесь смяты пласты — это одна из са­мых молодых складчатых горных систем в нашей стране. В ее природе контрастно сочетаются почти безжизненные горно-пустынные лабиринты дурных земель и лен­ты пышных горно-долинных лесосадов из диких плодовых деревьев. Теснины сосед­ствуют с горно-степными плоскогорьями — древними выровненными поверхностями, на которых местами колосится богарная пшеница. Часть склонов во власти колю­чих кустарников, кое-где уцелели редко­лесья из арчи и фисташки.

Слоено по линейке прочерчена северо-восточная подошва гор, отделяющая обрывы передовой цепи от плоских равнин Ка­ракумов. Это — отмеченный целой зоной теплых источников след, вдоль которого Копетдаг воз­двигнут над предгорным прогибом. Раз­мах новейшего поднятия в этих горах достигает 1000—3000 м. О продолжающей­ся подвижности свидетельствуют сильные землетрясения, в том числе Ашхабадское (1948 г.).

На северо-западном продолжении пере­довой цепи Копетдага поднялись два гори­стых выступа мезозойских складчатых структур — хребты Большой и Малый Бал-хан, разделенные низовьями Узбоя. К по­дошве Большого Балхана примыкает бога­тый нефтеносный район Небит-Дага. Пере­ход к Кавказско-Копетдагскому подводно­му порогу образован пустынным столовым плато Красноводского полуострова. Север­нее выделяются тоже пустынное столовое плато Устюрт и низкие гряды, вытянутые на северо-запад,— ребра смятых в мезозое складок. Они сгруппировались в два масси­ва возвышенностей, самый заметный из них Мангистау — как бы упрощенная мо­дель гор Крыма с высотами до 550 м. К югу эта структура погружается под обширное Мангышлакское плато, сложенное нефте­носными морскими отложениями,— новый район интенсивной добычи нефти.